Олег Пронин. Тайна черной планеты





Повесть

ЧАСТЬ ПЕРВАЯ

"ОБЛАКА СМЕРТИ"
1. НА ВОДОХРАНИЛИЩЕ
Тимур уверенно вел "Икар" по пустынным улицам города. Рядом, убаюканный мерным покачиванием машины и шуршанием шин, дремал Таранов Денис, красивый светловолосый парень с широкими, как у борца, плечами. Было пять часов утра и город постепенно просыпался. Все чаще проносились встречные машины и появились первые прохожие. Люди увидевшие ярко окрашенный конусообразный электробиль и сидевших в нем двух молодых парней были уверены, что это спортсмены спешат на какую-то ответственную тренировку. Денис и Тимур действительно спешили, но не на тренировку, а на водохранилище, где собирались провести весь этот воскресный день. Оба они являлись студентами-дипломниками. Денис заканчивал университет имени Галилея, а Тимур институт Лобачевского. По старой традиции, накануне каждой сессии юноши в течение дня отдыхали на природе, а лучшим отдыхом, по их мнению, была рыбная ловля, потому молодые люди так и спешили на водохранилище, чтобы не опоздать на утренний клев.
Денис и Тимур дружили давно, еще со школьных лет, хотя как по характеру, так и внешне, это были совершенно разные люди. Белокурый голубоглазый Денис имел спокойный усидчивый характер, обладал завидным терпением и упорством. В противоположность ему, темноволосый черноглазый Тимур всегда слыл большим непоседой, вечно куда-то спешил, постоянно имел массу неотложных дел. Даже шагом он ходил редко, чаще всего бегал.
Противоположность характеров ничуть не мешала дружбе юношей, скорее наоборот, еще больше усиливала их привязанность. По старой школьной привычке они часто называли друг друга сокращенно - Дени и Тим. Были случаи, когда между ними разгорались жаркие споры. Но, как правило, все они заканчивались мирно и довольно быстро, кроме одного. Этот вопрос был принципиальным и никто из друзей не хотел уступать. А дело заключалось в следующем.
Вот уже в течение двух последних десятилетий среди ученых планеты бытовало мнение о "единственности жизни на Земле". Это было даже не мнение, а целая теория, утверждавшая, что во всей Вселенной жизнь существует только на Земле и, возникла она случайно, по причине ряда особых обстоятельств, характерных только для Земли. Появлению этой теории предшествовало бурное развитие космических наук, главным образом астрономии. Человечество скрупулезно изучало планеты солнечной системы, ближайшие звезды и галактики. Для "прослушивания" космоса были созданы мощные радиотелескопы. Но признаков, указывающих на существование жизни вне Земли, люди ни разу не обнаружили.
Тимур разделял теорию "единственности жизни на Земле". Но принципиальным ее противником был Денис. Он верил в существование жизни в других точках Вселенной, и даже считал, что на Земле когда-то побывали разумные существа из других миров. Юноша был убежден в этом, потому и пошел учиться в университет имени Галилея, решив стать астрономом, чтобы осуществить свою заветную мечту - обнаружить признаки внеземной жизни.
Родители Дениса, известные ученые, также придерживались теории "единственности жизни на Земле". Его отец, профессор Таранов Николай Григорьевич, входил в состав Совета Ученых и руководил отделом геологии Научного Центра. Сейчас он находился на космодроме, где шла подготовка на Марс пятой межпланетной экспедиции, главная задача которой заключалась в разведке полезных ископаемых и, прежде всего, руд редких металлов, поскольку в них с каждым годом все острее и острее нуждалась промышленность Земли. Именно поэтому Совет Ученых поручил профессору Таранову возглавить экспедицию.
Мать Дениса, Людмила Олеговна, руководила кафедрой института биологических исследований и уже больше года вела работу по созданию препарата, усиливающего защитные функции живых организмов, при пребывании их в экстремальных условиях. Ею было проделано немало опытов и экспериментов, но, к сожалению, ни один из них не принес желаемого результата. И все же, когда несколько дней назад в кровь двум обезьянам ввели очередной исследуемый препарат - появилась надежда на успех. К большой радости сотрудников института, животные хорошо перенесли всю программу опыта. Они безболезненно испытали предельный холод и высокую температуру, большие физические нагрузки и уже можно было считать, что искомое средство найдено. Но неожиданно обезьянам сделалось плохо, пульс почти перестал ощущаться, а дыхание стало едва заметным. Людмила Олеговна, возлагавшая большие надежды на обезьян, очень обеспокоилась их состоянием и ни на минуту не отходила от своих подопечных. Поэтому, всю последнюю неделю Денис жил дома один. Но он каждый день звонил матери, интересовался состоянием обезьян и как мог, старался ее утешить. Звонил Денис и отцу на космодром, хотя поговорить с ним удавалось редко. У Николая Григорьевича просто не хватало времени на разговор с сыном.
Вырвавшись из городских улиц "Икар" оказался на широкой прямой автотрассе, и Тимур включил предельную скорость. Такой уж он был человек, не мог ездить тихо. Денис, дремавший чуть ли не с самого начала поездки, проснулся и несколько минут смотрел в окно на мелькавшие мимо деревья и столбы. Затем повернулся к другу.
- Тим, ты уверен, что мы сейчас не взлетим?
- Не волнуйся, не взлетим, - улыбнулся Тимур. - А вообще Дени, это хорошая мысль. Действительно, что если "Икару" приделать выдвижные крылья и реактивный двигатель?
- Для того чтобы превратить его в самолет?
- Зачем же в самолет. Просто для преодоления временных препятствий, или поворотов дороги.
Электробиль "Икар", на изготовление которого Тимур затратил более шести лет, был его любимым детищем. И потому Денис не сомневался - друг обязательно начнет искать способы технического решения, как поднять машину в воздух.
- Нет Тим, думаю, этого не стоит делать. Ты на своем "Икаре" будешь потенциальным источником аварий. Да и не разрешат тебе службы дорожного движения.
Тимур не ответил, но по его виду Денис понял над, чем он думает.
К водохранилищу подъехали, когда уже совсем рассвело. Оставив машину возле причала лодочной станции, друзья взяли рюкзаки и снасти и пошли по узкой тропинке, ведущей через лес. На станции к услугам рыбаков имелись лодки, но Денис и Тимур решили ловить рыбу с берега. У них была любимая заводь, где довольно неплохо клевали окуни и плотва, а на живца попадались приличные щурята.
Чтобы добраться до заводи, пришлось пройти два километра лесом и почти километр по берегу. Тропинку с обеих сторон окружали пышные деревья и кустарники, еще не успевшие отцвести, и друзья с большим удовольствием вдыхали прохладный утренний воздух, пропитанный душистым запахом майских листьев и цветов.
Расположились они по обе стороны небольшого мыска, густо заросшего колючим кустарником. Место было не совсем удачным, так как друг друга юноши не видели, и могли лишь разговаривать. Зато много обещающим ожидался клев. Так оно и случилось. Едва Денис расставил свои удочки, как на одной из них поплавок дрогнул и быстро ушел под воду. Так клевать мог только окунь. Сделав резкую подсечку, юноша вытащил на берег довольно крупного полосатого красавца. Не успел он его снять с крючка, как такой же окунь клюнул у Тимура.
Рыба ловилась хорошо и уже через час, в садке у Дениса плескалось до двух десятков окуней и несколько крупных плотвичек. Примерно столько же было у Тимура. Но неожиданно клев прекратился. Увлеченные рыбалкой друзья не заметили, как появившаяся на горизонте темная туча заволокла половину неба. Стало очень тихо. Слабый ветерок, еще с утра нагонявший небольшую волну, полностью прекратился, и в зеркале воды зловеще отражалось свинцовое небо. Замолчали птицы, не было слышно насекомых. Приближалась сильная гроза.
- Денис! - крикнул Тимур, первым увидев темную тучу. - Бежим скорее! Что сейчас будет!? - Сам он начал торопливо сворачивать снасти.
Примерно в километре от места, где юноши ловили рыбу, стояло несколько домиков для туристов. Там можно было укрыться от грозы.
Денис, услышав друга, тоже стал сматывать снасти, проклиная в душе так некстати появившуюся тучу. В это время налетел сильный ветер, и упали первые капли дождя.
- Денис! Ну что ты копаешься! - еще громче закричал Тимур, ругая друга за нерасторопность. Сам он, собрав в охапку удочки и садок с рыбой, уже был готов во всю прыть мчаться к домикам. Но в этот момент яркая вспышка озарила берег и раздался оглушительный гром. Огромный дуб, росший на краю поляны, вдруг с треском раскололся. Упругая волна воздуха бросила Тимура на землю, и он больно ударился затылком обо что-то твердое, да так, что перед глазами поплыли радужные круги. Хлынул ливень, и одежда вмиг промокла. Тимур встал, чуть покачиваясь, потирая рукой затылок. Тут он ощутил, что в воздухе сильно пахнет озоном.
Подняв удочки и садок, Тимур позвал друга. Но Денис не откликался.
"Неужели убежал?"- подумал юноша, но тут же спохватился, зная, что Денис одного его никогда не оставит. Сильно обеспокоенный, он ринулся напрямик, через густые заросли кустарника, не обращая внимания на дождь, на острые колючки, которые царапали лицо, руки, рвали одежду. Тимур понял - с Денисом что-то случилось.
Денис лежал на песке, у самой воды, раскинув в стороны руки. Тимур бросился к другу, и, расстегнув на нем одежду, припал ухом к груди. Сердце Дениса билось.
"Денис, родной, что с тобой?" - тормошил его Тимур. Но Денис не вставал. Только слабые удары сердца говорили о том, что он жив.
2. ЧТО СЛУЧИЛОСЬ С ДЕНИСОМ?
Денис не понял, как он оказался в этой клетке, похожей на клетку для животных в зоопарке. Голова его сильно кружилась, а перед глазами стояла серая пелена. Но вот постепенно самочувствие начало улучшаться, хотя дымка перед глазами все еще оставалась. И вдруг Денис обнаружил, что не может управлять своими действиями. Как будто вместо него это делает кто-то другой.
"Наверное, я сплю", - решил он и попытался забыться. Но не тут-то было. Кто-то другой, властно командовал его телом, заставляя бегать по клетке и кусать зубами решетку. Денис даже чувствовал ее солоноватый вкус.
Клетка была из белого металла, скорее всего из нержавеющей стали, и имела форму куба. С одной ее стороны находилась дверь, закрытая на обыкновенную задвижку. Видимо, она открывалась прямо изнутри клетки, но тот, кто командовал Денисом, не позволял ему даже приблизиться к задвижке, а только до боли в деснах кусать стальные прутья и пытаться их раздвинуть.
Но вот белая дымка перед глазами начала пропадать и Денис вроде бы окончательно пришел в себя. Тут он увидел, что рядом с его клеткой находится еще несколько точно таких же клеток, а в них какие то животные, похожие на обезьян. Все клетки стояли на ровной гранитной площадке, со всех сторон окруженной лесом. Денису было трудно рассмотреть животных. Его взгляд редко обращался в их сторону, и все же он заметил - обезьяны имели очень большое сходство с человеком, значительно больше, чем те, которых ему приходилось видеть в зоопарках. При движении они держали свое тело довольно прямо, почти не опускаясь на четвереньки. Да и шерсть у них была короче, чем у обычных обезьян. Денис вспомнил, в историческом музее он видел скульптуры этих животных.
Ну да, конечно, это же обезьянолюди! От них произошел первобытный человек. Но откуда взялись эти животные?
Денис случайно обратил внимание на свои руки и с ужасом увидел - они ничем не отличались от рук обезьянолюдей. Да и все его остальное тело оказалось точно такое же, как у них. Юноша еще раз усомнился в реальности увиденного.
"Что со мной происходит, - подумал он. - Может, я сошел с ума, или чем-то заболел, поэтому мне и мерещится такое. А может все же это сон?" - Но нет, это был не сон.
Вдруг, обезьянолюди быстрее заметались в клетках. Начали прыгать, кричать, принимать угрожающие позы. Денис тоже, как и они забегал по своей клетке. При этом сильно ударился о стальной прут, да так что вскрикнул от боли. После этого он встал на четвереньки и начал облизывать ушибленное место. И, странно, боль тут же начала утихать.
В это время, среди обезьян поднялся такой переполох и шум, что хоть уши затыкай. Они то дико орали, то начинали протяжно и жалобно выть, вызывая у Дениса чувство глубокого сострадания. Но как ни странно, тоже самое делал и он.
"Что случилось с обезьянами?" - недоумевал юноша. Но очень быстро понял причину их переполоха. По узкой тропинке, ведущей из леса, шли двое людей одетых в белую, плотно облегающую тело одежду. Судя по фигурам, это были мужчина и женщина. В руках они несли широкие подносы, с какими то желтыми плодами.
"Ну, вот и врачи, - подумал Денис, - выходит, я действительно болен".
Когда мужчина и женщина подошли ближе, юношу удивил их облик. Кожа этих людей была голубого цвета. Но самыми примечательными оказались глаза. Огромные, синие, они занимали значительную часть лица и заканчивались где-то на висках. Мужчина имел необычайно широкие плечи и могучую грудь. Короткие, слегка вьющееся фиолетовые волосы на голове незнакомца еще больше подчеркивали его атлетическое телосложение, делая похожим на спортсмена. Женщина выглядела стройнее и изящнее. Волосы, брови и большие, словно крылья у бабочек, ресницы голубокожих людей были фиолетовые.
"Что это, может быть? - думал Денис, - откуда эти странные люди?" - Он окончательно убедился - все это не сон и не галлюцинация, а вполне реальные события, объяснить которые ему не под силу. И Денис решил - наблюдать и ждать что будет.
Прежде всего, он хотел как можно лучше рассмотреть голубокожих людей. Но это никак не удавалось. Его глаза хотя и смотрели в их сторону, но все, куда то мимо, так, что наблюдать приходилось лишь боковым зрением. Однако очень быстро Денис догадался. Центром его внимания были желтые плоды, которые лежали на подносах. Именно туда он все время смотрит и очень хочет их съесть.
Когда голубокожие люди подошли к клеткам, обезьяны успокоились и, так же как и Денис, жадными глазами уставились на плоды. По всей видимости, это была их любимая пища. И тут Дениса осенило:
"Что же получается. Я вижу, слышу и чувствую, как эти обезьяны, вернее, как одна из них, а обдумываю и анализирую увиденное и услышанное, как нормальный человек. Причем, эта обезьяна совершенно не замечает присутствия моего сознания, а я не могу управлять ее действиями и поступками".
В это время женщина подошла к крайней клетке и через стальные прутья подала несколько плодов находящейся в ней обезьяне. Та их с жадностью съела. И Денис услышал.
- Эолла! Осторожнее, а то чомы могут укусить или поцарапать! - Это говорил мужчина, который внимательно следил за тем, как женщина кормит обезьян.
- Вот это да! - невольно вырвалось у Дениса, - голубокожие говорят на нашем языке. - Все это он сказал вслух, хотя и не услышал своего голоса.
На предупреждение спутника женщина обернулась и ответила мягким, чуть воркующим голосом:
- Нет, Тер-Ол, они хоть еще и животные, но посмотри их глаза. Там уже светится разум. Я чувствую, чомы давно поняли, что мы желаем им добра. - Повернувшись к обезьянам, она ласково продолжала. - Милые чомы, пока вы не знаете, что являетесь зародышем Великого Разума. Скоро мы вас выпустим и расстанемся навсегда. - В голосе женщины угадывалась скрытая тревога и тоска.
- Знаешь Тер-Ол, - она опять повернулась к мужчине, - я почему-то уверена, наш эксперимент должен получиться. Вот только жаль, мы никогда не узнаем о его результате.
Женщина продолжала кормить обезьян, пока не закончились плоды на ее подносе. И, как ни странно, обезьяны вели себя совершенно спокойно. Казалось, они внимательно слушали все, что она им говорила и, тихонько при этом поскуливали.
Взяв у Тер-Ола второй поднос, Эолла подошла к клетке, в которой находилась обезьяна с "сознанием" Дениса и он близко, прямо перед собой, увидел голубокожую женщину с невообразимо большими глазами. Как завороженный смотрел на нее Денис, думая про себя:
- Да! Если есть на свете богини, то это одна из них! - Ему показалось, что он утонул в огромных, синих озерах ее глаз.
У Эоллы были прекрасные черты лица. Небольшой, чуть вздернутый нос. Маленький рот, с пухлыми, как у ребенка, коричневыми губами. Голубые щеки также имели едва заметный, коричневый оттенок. Густые волосы фиолетовыми локонами спадали на плечи, обвивая стройную шею. И все это подчеркивала красивая, словно выточенная из камня, фигура. Эолла улыбнулась, обнажив ряд ослепительно белых зубов и, сказала, обращаясь к Тер-Олу:
- Ты только посмотри, какой у этого чома осмысленный взгляд. Я уверена, окружающая информация уже записывается в его наследственную память.
Тер-Ол подошел к клетке Дениса и внимательно посмотрел ему в глаза.
- Ты права, Эолла. Эти существа уже вступают на дорогу разума, а этот чом, действительно, какой-то особенный.
Подав обезьяне несколько плодов, Эолла подождала, когда она их съест. Затем, легонько постучав по клетке, чтобы привлечь к себе внимание животного, стала говорить, глядя на Дениса в упор своими огромными глазами.
- Слушай меня, будущий потомок чомов. Я обращаюсь к тебе от имени жителей далекой планеты Тори. Совсем недавно прилетели мы на вашу Землю. Тысячи лет летел наш звездолет по необъятным просторам космоса. Много поколений сменилось на нем, но ни одно, кроме первого, не видело родную Тори, не дышало ее удивительным воздухом. Мы летели на поиски разума и планет, пригодных для жизни. Несколько звездных систем посетил наш корабль. Торяне опускались на их планеты в надежде встретить там жизнь. Но ничего, кроме космического холода или испепеляющей жары они не видели. Так было до тех пор, пока звездолет не достиг вашей планеты. Как радовались все торяне, найдя на ней удивительный растительный и животный мир. Но самое главное - мы встретили здесь зачатки разумной жизни. Это твои предки, будущий потомок чомов. К великому нашему горю, мы не можем сообщить на Тори о находке. На звездолете произошла авария - вышли из строя несколько двигателей и радар главной галактической связи, с помощью которого мы отправляли послания на далекую Тори. Но самое страшное, из-за неисправной защиты двигательных установок, все торяне облучились лучами "смерти". Через несколько дней мы умрем. - Эолла замолчала, опустив вниз огромные ресницы.
Что творилось в душе у Дениса? Юноша вряд ли бы смог выразить все мысли и чувства, переполнявшие его, когда он слушал рассказ прекрасной инопланетянки. Огромную гордость за могучую силу разума, и вместе с тем, какую-то глухую тоску ощущал Денис. Ведь ему нечем помочь этим удивительным, прекрасным душой и телом голубокожим людям. И то, что он их никогда не увидит. Ведь все это происходит в далеком, далеком прошлом.
- Ученые на нашем корабле, - продолжала Эолла, - создали устройство, с помощью которого в наследственную память живых существ можно записать информацию, которая будет сохраняться поколениями тысячи и даже миллионы лет. Мы решили записать информацию в виде рассказа о себе в наследственную память чомов. Однако у нас нет полной уверенности в успехе этого опыта, поскольку разум чомов еще довольно низок. Несколько дней мы держали их в этих клетках, стимулируя умственную деятельность.
Эолла замолчала, тяжело переводя дыхание. Денису показалось, что ей не хватает воздуха. И, словно поняв его мысли, она продолжала.
- Мне трудно долго говорить. Но это не потому, что в вашей атмосфере кислорода меньше, чем у нас. Просто все торяне стали быстро уставать. Сказывается действие лучей "смерти". Ты не удивляйся, что понимаешь нашу речь. Мы уже давно создали "переводчик мыслей", с помощью которого можем говорить с любым разумным существом. Запись в наследственную память твоего предка учитывает это. Сейчас между потолком и полом клеток проходит поток "био-лучей". С их помощью записывается все, что чомы видят и слышат. Эта информация проявится в твоей наследственной памяти через много, много лет, когда разум потомков чомов достигнет уровня развития разума торян. Произойдет это под воздействием сильного электромагнитного импульса. Мы думаем, что к тому времени предпосылки для такого случая появятся.
Эолла замолчала. Ее огромные глаза, несмотря на заметную усталость, светились радостью. Лишь где-то, в самой их глубине, угадывалась тень скрытой тревоги. Она опять улыбнулась необыкновенной, чарующей улыбкой вызвав у Дениса невольное восхищение.
"Как красива эта инопланетянка", - подумал он. Но тут же другая, страшная мысль кольнула сознание. - А ведь все торяне погибнут. Они знают, что погибнут и так мужественно себя ведут. - Твердый ком подступил у него к горлу и так захотелось плакать. Но Денис сдержал себя. Ему было стыдно за свои слезы перед этими разумными существами, так похожими на людей.
Когда Эолла замолчала, стал говорить Тер-Ол.
- Далекий потомок чомов, - начал он. - Нам очень хотелось сообщить тебе многое из того, что мы знаем, чего достигли в развитии науки и техники. Но, к сожалению, этого делать нельзя. Неизвестно, что принесет тебе и твоим собратьям наша информация - пользу или вред? Ведь если ты живешь в обществе, где существуют насилие и войны, то, создав на основе нашей информации могучее оружие, твое общество уничтожит само себя и всю вашу прекрасную планету. Мы, торяне, против всякого насилия, против войн и разрушений. Когда-то давно, на Тори проходили большие войны, унесшие жизни многих торян, уничтожив созданные веками огромные ценности планеты. Войны - это общий порок раннего разума. Не минуют они и твоих предков. Но здесь надо вовремя опомниться и не дойти до катастрофы всеобщей гибели на вашей прекрасной Земле. Этого мы больше всего боимся и предупреждаем вас - наших братьев по разуму. - Тер-Ол на минуту замолчал, а затем, отдышавшись, продолжал.
- Это было несколько поколений назад. Наш звездолет опустился на планету, на которой торяне нашли давно погибшую цивилизацию. В желтой атмосфере планеты оказалось много чрезвычайно ядовитых газов, а вся поверхность излучала поток радиоактивных частиц. Планета была полностью мертва. А ведь когда-то там процветала буйная жизнь, существовал животный и растительный мир, был могучий Разум. Запомни это, потомок чомов, и передай своим братьям. - Тер-Ол опять замолчал, но ненадолго. - Торяне уже давно живут в обществе "высшей справедливости". Мы презираем, любое насилие и ненавидим войны. Основная наша цель - познание природы, поиск планет, пригодных для жизни. Но самое главное - мы ищем братьев по разуму. Много времени прошло с тех пор, когда наш звездолет покинул пределы Тори. Но ни одно его поколение не забывало, что мы дети великой планеты - планеты, где царит общество "высшей справедливости". Все поколения торян нашего звездолета носили имена тех, кто первым начал этот долгий путь от родной Тори. Эти имена носим и мы - их потомки. Скоро нас не станет. Но наше поколение довольно своей судьбой. Мы нашли то, что так долго искали - планету, на которой не только чрезвычайно активная жизнь, но и уже начинает делать свои первые шаги Великий Разум. Теперь ты знаешь, потомок чомов, кто такие торяне. Расскажи о нас своим братьям. Может быть в далеком, далеком будущем ваша планета и Тори протянут друг другу руку дружбы. Первый шаг к этому мы делаем сейчас. Прощай, далекий брат. Наше поколение покидает вашу планету. Звездолет еще способен совершить старт. Оставлять здесь его нельзя. Скоро защита полностью пропадет, и он будет убивать "лучами смерти" все живое. Мы решили в космосе взорвать свой корабль и умереть вместе с ним. - Тер-Ол замолчал.
С огромным вниманием слушал Денис речи инопланетян. Он также заметил, что обезьяны, или чомы, как их называли торяне, вдруг стали какими-то притихшими и взъерошенными. Они переминались с ноги на ногу, тихонько поскуливая.
В это время возле торян опустился небольшой летательный аппарат, похожий на сильно сплющенный шар. В нем открылся люк. Тер-Ол окинул взглядом чомов, посмотрел на зеленые деревья, на небо и шагнул в люк.
Эолла стояла не двигаясь. Она прижала руки к груди и смотрела на обезьян. Денис слышал, как ее губы шептали:
- Милые чомы, прощайте
И тут он увидел - в огромных, прекрасных глазах инопланетянки стоят слезы. Она, покачиваясь, вошла в люк, который сразу же закрылся. Летательный аппарат поднялся в воздух. Сделав небольшой круг, он скрылся за деревьями.
Двери в клетках одновременно открылись, но чомы почему-то не спешили выходить. Задрав вверх головы, они жалобно скулили. Денис же вдруг ощутил, как перед глазами стала сгущаться белая дымка. Через минуту он ничего не видел. Последнее, что успел подумать: "Пропали био-лучи", - и потерял сознание.
3. ДЕНИС НЕ РАСКРЫВАЕТ ТАЙНУ
В голове еще шумело, но сознание уже возвращалось к Денису. Он медленно открыл глаза и с удивлением обнаружил, что лежит на берегу водохранилища, на мокрой куртке Тимура. Словно издалека, в памяти возникла картина рыбной ловли, темная туча, дождь и ..., Дениса словно кольнуло током: он же видел разумных существ с другой планеты! Это ему говорила прекрасная инопланетянка, что от близкого воздействия электромагнитного импульса проснется память далекого предка. "Наверное, - подумал юноша, - все и произошло из-за молнии". Дикая радость охватила его.
- Ура! Есть, есть разумная жизнь вне Земли!
Он уже окончательно пришел в себя и, поднявшись на ноги, стал оглядываться по сторонам, ища Тимура. Ему не терпелось поделиться с ним "памятью своего предка". Денис уже представил, как шокирует друга такой потрясающей новостью. Но, как ни странно, Тимура нигде не было.
Выйдя из-за кустов, юноша увидел, как со стороны лесной поляны к нему бегут люди в белых халатах. А еще дальше стоит вертолет с красным крестом. Среди бежавших он узнал Тимура. "Вот оно что, - догадался Денис. - Когда от воздействия молнии пробудилась память далекого предка, я был как бы без сознания. Тимур, решив, что мне плохо, сбегал к домикам туристов и оттуда вызвал вертолет скорой помощи".
Первым возле Дениса оказался Тимур. Он еще издали увидел друга, выходящего из-за кустов. От радости сразу обнял его, и все повторял, не скрывая слез.
- Денис, родной ты очнулся, очнулся!
Врачи тщательно обследовали Дениса и, к своему удивлению, определили - его здоровью можно только позавидовать. Словно и не было поражения молнией. Денис, имевший большое желание рассказать, что с ним произошло, вдруг понял - этого делать пока нельзя. Пробуждение памяти предка врачи могут принять за галлюцинацию или видение, вызванное воздействием молнии. Эти рассуждения сразу же огорчили и даже расстроили его. "Интересно, - подумал он, а поверит ли мне Тимур, или тоже сочтет за галлюцинацию"?
Примерно через час врачи улетели, а Денис и Тимур опять занялись рыбной ловлей. К этому времени небо очистилось от облаков и солнце уже сильно припекала. Юноши разделись, чтобы высушить одежду, а заодно и позагорать. Когда стало совсем жарко, они решили искупаться. К тому же, с усилением жары, клев практически прекратился.
Денис все колебался, стоит ли говорить другу о том, что с ним произошло. Однако когда наступил вечер и надо было собираться домой, он решился.
Тимур слушал молча, нервно теребя в руках сорванную травинку, и лишь изредка, словно что-то обдумывая, повторял:
Та-ак, хорошо, хорошо.
Когда Денис замолчал, он поднял голову вверх и несколько секунд задумчиво смотрел в небо. Затем, резко повернувшись к другу, обнял его.
- Денис! Дорогой ты мой! Ты видел инопланетян! Я поздравляю тебя и так завидую!
Только тут Денис заметил, какой радостью блестят глаза его друга, и понял - Тимур поверил.
Весь обратный путь они обсуждали события далекого прошлого, увиденные предком Дениса, мужество и самоотверженность голубокожих братьев по разуму, а так же, какие возможности может открыть перед человечеством передача информации с помощью наследственной памяти. Друзей волновал и такой вопрос - поверят ли им?
Как поступить - обсуждали долго. Наконец решили - Денис подробно опишет все, что он видел и слышал в момент проявления наследственной памяти. Эти записи они будут
хранить до тех пор, пока не достигнут требуемого авторитета в ученом мире, и только тогда громко скажут:
"Есть разумная жизнь вне Земли!" Говорить об этом сейчас еще рано. Уж очень крепко мнение о невозможности появления жизни, тем более жизни разумной, вне Земли.
Людмила Олеговна приехала из института еще до прихода Дениса. В середине дня ее вызвали к видеотелефону. Звонил Николай Григорьевич и сообщил, что старт экспедиции на Марс назначен на следующий день. Сам он прибыть домой не сможет, поэтому ей и Денису надо срочно, на ночном самолете, вылететь на космодром.
Людмила Олеговна сидела в кресле, ожидая сына. Она уже не думала о своих обезьянах, ее мысли были там, где сейчас шла подготовка космического корабля. Тревога за мужа неприятным холодком веяла на сознание. Что поделаешь, с тех пор как люди начали осваивать космическое пространство, произошло немало случаев гибели космонавтов.
Денис, весь розовый от загара, веселый и жизнерадостный, буквально ввалился домой.
- Мама, здравствуй! - Крикнул он еще с порога, заметив, что мать дома. - Принимай улов!
- Здравствуй, сынок, только не кричи так. Поднявшись с кресла, Людмила Олеговна подошла к сыну. Увидев его красный нос и щеки - всплеснула руками.
- Да у тебя лицо на грани ожога! Разве можно так загорать.
- Ничего мама, зато какая польза, - весело отвечал Денис, вытаскивая из рюкзака садок. - Ты только посмотри, какие окуни !
- Окуни то хороши, но и ты сам как окунь, - уже не сдержав улыбку, сказала Людмила Олеговна. - Давай сюда своих окуней, а сам умывайся и к столу.
Взяв рыбу, Людмила Олеговна ушла на кухню, а Денис направился в ванную. Лицо немного пекло и он с наслаждением подставил его под прохладную струю. Юноша долго плескался под краном. Затем насухо вытерся полотенцем и, полюбовавшись перед зеркалом на свой загар, пошел на кухню.
- Мама, а у тебя как дела? - Усаживаясь за стол, спросил Денис. - Как обезьяны, им не лучше?
- Нет, не лучше. С обезьянами происходит, что-то странное и непонятное. Состояние их не изменяется. Остается загадкой, почему они до сих пор не погибли. А ты давай быстрее ужинай и будем собираться.
- Собираться! Куда?
- На космодром. Звонил отец, завтра улетает на Марс. Нам с ним надо повидаться.
На Марс! Завтра?! - переспросил Денис и, ложка застыла у его рта.
- О, как здорово! - воскликнул он в восторге, - Как я ему завидую!
Людмила Олеговна сердито посмотрела на сына. Она явно не разделяла его радости.
-Ты вот что, давай, ешь и собирайся, - сказала она строго и пошла, укладывать дорожный чемодан.
На космодром Людмила Олеговна и Денис прилетели в середине ночи. В аэропорту их встретил старый друг Николая Григорьевича, профессор Котов Михаил Андреевич, и сразу отвез в гостиницу. Встреча с космонавтами, улетающими на Марс, разрешалась только с десяти часов, поэтому можно было отдохнуть.
Михаил Андреевич не входил в состав экспедиции, но принимал активное участие в ее подготовке. В девять часов сорок пять минут он заехал за Людмилой Олеговной и Денисом в гостиницу, а ровно в десять они встретились с Николаем Григорьевичем.
Профессор Таранов был в скафандре, но без шлема. Обнимая жену и сына он весело смеялся и шутил. При этом даже Людмила Олеговна, которая то и дело вытирала платочком глаза, несколько раз улыбнулась. Денис выглядел серьезнее матери. Его все время толкало сказать отцу:
"Папа, родной, а ведь есть, есть внеземной разум". И все ему рассказать. Но волновать Николая Григорьевича, в такой момент было нельзя. Да он бы и не поверил, а лишь огорчился за здоровье сына.
В одиннадцать часов встреча с членами экспедиции закончилась. Всех космонавтов попросили к шлюзу, для следования на корабль. Людмила Олеговна на прощание трижды поцеловала мужа и тут уже не могла сдержать слез. Денис обнял отца, затем, по-мужски, крепко пожал его огромную руку. Прежде чем уйти, Николай Григорьевич надел шлем и, помахав рукой, скрылся в переходном шлюзе.

4. СОБЫТИЯ НА МАРСЕ
Гул реактивных двигателей быстро возрастал. Планетолет стоял на стартовом столе, укутанный клубами дыма и пламени. Из его нижней части, с воем и грохотом извергались струи раскаленных газов, словно сотни тысяч разъяренных джиннов рвались наружу. Но вот гул двигателей перешел в могучий рев и огромный космический корабль, быстро набирая скорость, скрылся в голубом небе.
Планетолет геологов был последней моделью серии космических кораблей дальнего следования. Он являлся прообразом нового корабля - звездолета, предназначенного для полета за пределы солнечной системы. Основной груз планетолета составляло оборудование, специально изготовленное для поиска и добычи полезных ископаемых в условиях разреженной атмосферы Марса.
В состав экспедиции входило десять человек. Перед космонавтами стояла задача: опуститься на поверхность планеты и переоборудовать планетолет в станцию-базу для последующих экспедиций. Закрепить корабль на грунте, так, чтобы бури, которые на Марсе довольно часты, не смогли его опрокинуть. Вслед за этой экспедицией Совет Ученых планировал отправить еще один планетолет с экипажем в сорок человек, а также несколько кораблей-рудовозов, которые осуществят постоянную, поточную линию доставки ценной руды на Землю.
Вдавленный перегрузкой в мягкое кресло, профессор Таранов на несколько секунд закрыл глаза. В памяти возникло заплаканное лицо Людмилы Олеговны и посуровевшие глаза Дениса. И только сейчас Николай Григорьевич остро ощутил всю тяжесть разлуки со своими близкими.
Пока компьютеры выводили корабль на расчетную траекторию, профессор Таранов думал о жене и сыне. Два года он их не увидит - ровно столько, сколько отводилось на первую геологическую экспедицию. За это время, Денис закончит университет, пройдет годовую стажировку и будет самостоятельно работать в какой-нибудь обсерватории. Неожиданно для себя Николай Григорьевич улыбнулся. Он вспомнил о страстном желании сына открыть внеземную жизнь.
Полет к Марсу прошел благополучно. Планетолет опустился вблизи гигантского каньона Титониус Часма, одного из наиболее глубоких каньонов красной планеты. Его глубина, в иных местах, достигала шести километров.
Участок местности, на которую опустился корабль, представлял ровную поверхность, покрытую двух, а то и трехметровыми барханами коричневого песка. Кое-где на поверхность выступали острые грани полу засыпанных каменных глыб. В нескольких километрах от места посадки, начинался каньон, а с другой стороны, примерно на том же расстоянии, тянулась, уходя за горизонт, широкая горная гряда, за которой, уже на сотни километров, простиралась бурая пустыня. Дальше опять начинались горы.
Была первая половина марсианского дня и стояла тихая, безветренная погода. Космонавты, не теряя времени, приступили к установке корабля в режим "устойчивости". Предстояло поставить пять дополнительных упоров и шестнадцать стальных растяжек. И надо было торопиться, поскольку в любой момент могла начаться буря, способная опрокинуть огромный планетолет. Понимая это, люди трудились без отдыха. Однако работа была закончена лишь к ночи. Да и то, последние две растяжки пришлось ставить при свете прожекторов. К счастью погода оставалась спокойной.
Утром космонавты приступили к геологической разведке. Вначале решили осмотреть местность, прилегающую к каньону, а затем ближе к скалам. Профессор Таранов оставил в корабле трех человек, а сам с шестью космонавтами на гусеничном вездеходе отправился к Титониус Часма.
Вездеход быстро шел по сыпучему песку, огибая наиболее крутые барханы и большие каменные глыбы. Система видеосвязи передавала изображение марсианской поверхности впереди вездехода и, оставшиеся в корабле космонавты видели на своих экранах ту же картину, что и их семеро товарищей. Постепенно люди подъезжали к краю каньона, перед которым был пологий спуск, шириной в несколько десятков метров. Когда вездеход взбирался на гребни барханов, перед глазами космонавтов открывалась жуткая картина страшного каньона. Было видно, как в наиболее крутых местах откоса песок небольшими ручейками стекает к обрыву и, как вода низвергается в бездну.
Николай Григорьевич решил приблизиться к каньону на двести метров и остановиться. Подъезжать ближе было опасно. Сыпучий грунт мог не выдержать веса тяжелой машины и тогда образовавшийся оползень сбросил бы ее в пропасть.
Вдруг произошло неожиданное. Когда до каньона оставалось не более трехсот метров, находящиеся в корабле люди увидели, как изображение на экранах дернулось и пропало. На полуслове прекратилась радиосвязь. Вместо этого слышались хрипы и треск. Затем все смолкло, только попискивали сигналы контроля, говоря о том, что каналы связи вездехода и сам вездеход исправны.
Трое космонавтов растерялись. "Что случилось с вездеходом?" Через минуту изображение восстановилось. На нем был виден край бархана, выше которого проглядывала узкая полоска марсианского неба. По всей вероятности, машина попала в глубокую песчаную яму и там врезалась в каменную глыбу, незамеченную космонавтами. Признаков жизни экипаж вездехода не подавал. Спустя две минуты включился сигнал "Особая опасность", который означал, что из всех семерых человек в живых нет никого. Видимо от сильного удара люди погибли.
Оставшиеся в корабле космонавты тяжело переживали гибель товарищей. Они сразу приняли решение - прибыть к месту аварии и доставить на корабль тела погибших. Судя по контрольным сигналам, вездеход был исправен. Так как второго вездехода на корабле не было, то к каньону предстояло идти пешком. Один из троих космонавтов остался в корабле, а двое других надели скафандры, и вышли наружу.
За множеством барханов вездехода не было видно. Однако след от его гусениц сохранился хорошо, и космонавты пошли по нему. Шагать было трудно. Песок оказался таким сыпучим, что в некоторых местах засасывал ноги почти до колен. Лишь к концу марсианского дня обессиленные люди добрались до вездехода. Он стоял, сильно наклонившись вперед. Правая гусеница почти вся зарылась в песок, и почему-то был открыт входной люк. Войдя внутрь, космонавты ужаснулись - там никого не было! Что же случилось? Почему экипаж вездехода покинул машину?
В тот момент, когда произошла авария, три геолога решили, что люди погибли от удара о каменную глыбу. Это подтверждал факт одновременного включения датчиков жизни, вмонтированных в скафандры каждого космонавта. Поэтому и включился сигнал "Особая опасность". Но если это так, то где же сами космонавты? Где их тела?
Люди внимательно осмотрели место вокруг вездехода, но следов не обнаружили, лишь едва заметные борозды тянулись в сторону каньона. Борозды начинались от вездехода и были глубиной не более двух сантиметров. Но не результат ли это прошедшей бури?
Тщательно осмотрев странные борозды, геологи пришли к выводу - буря так бы сделать, не смогла, а значит они искусственного происхождения. Тогда, как мог их оставить экипаж вездехода? Если только лететь по воздуху, едва касаясь грунта. Но ведь это невозможно!
В глубине сознания люди понимали - если борозды начинаются от вездехода, значит, они имеют какую-то связь с исчезновением их товарищей.
К этому времени стало заметно темнеть. Приближалась ночь. Последнее, что решили сделать космонавты - осмотреть край каньона. Но едва они сделали несколько шагов по откосу, как песок вокруг их пришел в движение. Медленно стекая в низ, он стал увлекать людей за собой, приближая их к тому страшному месту, за которым начиналась бездна.
С большим трудом, помогая, друг другу, космонавты выбрались из сыпучей лавины. Промедли они несколько секунд, было бы поздно.
Вернувшись к вездеходу, люди еще раз осмотрели место вокруг него. Но кроме борозд ничего не было. Словно кто-то широкими граблями провел по песку.
Темнота быстро сгущалась. Продолжать поиск стало практически невозможно, и космонавты решили вернуться на корабль, а с рассвета начать осмотр каньона с помощью легкого, радиоуправляемого, реактивного мотопланера оборудованного видеокамерой. Они вошли в вездеход и запустили двигатель. Машина была исправной и хорошо слушалась руля. Через четверть часа люди уже были на корабле.
О случившемся сразу передали на Землю. Совет Ученых с большой скорбью принял известие о таинственной гибели семерых членов экспедиции. Он одобрил действие троих космонавтов и разрешил с началом рассвета приступить к поиску погибших товарищей, соблюдая при этом максимальную осторожность.
Однако на следующий день люди не смогли заняться поиском. Примерно с середины ночи поднялся ветер, который, постепенно усиливаясь, к утру превратился в мощный ураган. Огромные тучи песка и пыли поглотили корабль. Космонавтам казалось, что они очутились на дне бурлящего гигантского котла. Порывы ветра достигали такой силы, что стальные растяжки, в руку толщиной, звенели, и казалось вот- вот лопнут.
Более месяца неистовал ураган. Планета словно мстила людям за вторжение. Проверяла прочность не только их корабля, но и самих космонавтов. Когда ветер утих и пыль, поднятая бурей, осела, Совет Ученых передал свое решение:
"Троим членам экспедиции оставаться на Марсе и вести наблюдение за планетой, дожидаясь прибытия следующего корабля. Все результаты наблюдений тщательно записывать в вахтенный журнал. При работе на поверхности не удаляться от планетолета дальше одного километра".
5. ВИТА
Известие о гибели семерых космонавтов, среди которых находился и профессор Таранов, потрясло Людмилу Олеговну и Дениса. Они вначале не поверили, да и не хотели верить в то, что больше нет Николая Григорьевича. "Скорее всего, это какая-то ошибка. Он вернется, обязательно вернется" - думали они. Но, к сожалению, ошибки тут не было.
Во все уголки Земли была передана видеозапись трагедии на Марсе. Отдавая последнюю дань памяти погибших космонавтов, планета людей три дня находилась в трауре.
Гибель Николая Григорьевича особо подействовала на Дениса. Он стал более замкнутым, даже с Тимуром. Старался полностью отдавать себя любимому делу, пытаясь хоть этим заглушить боль утраты отца.
После окончания университета Денис получил направление в отдел изучения космического пространства при Научном Центре, где он сразу с головой ушел в работу. Вопросы, с которыми пришлось столкнуться, были интересными и очень быстро его увлекли. Однако думы юноши все чаще направлялись далеко-далеко в космос. Он вспоминал голубокожих братьев по разуму и терялся в догадках, где, в каком созвездии надо искать планету Тори. Еще мучила мысль об отце и его товарищах, причина гибели которых продолжала оставаться тайной.
Совет Ученых начал готовить на Марс новую экспедицию. К великой радости Дениса и Тимура, который после окончания института также работал в одном из отделов Научного Центра, они были зачислены в ее состав. Перед экспедицией стояла задача - помимо поиска полезных ископаемых выяснить причину гибели семерых космонавтов, покинувших Землю более года назад. Как сама экспедиция, так и планетолет, на котором ей предстояло лететь к Марсу, получили название "Поиск". В состав экспедиции входило пятьдесят человек. В основном это были молодые люди, недавно закончившие учебные заведения и еще не успевшие до конца пройти срок стажировки. Решение по такому подбору экипажа Совет Ученых принял не без основания.
Профессором, Тарановой Людмилой Олеговной, был открыт препарат, имевший удивительное свойство. При введении его в организм человека резко замедлялось протекание жизненных процессов, хотя защитные функции наоборот усиливались. При этом сердце делало всего два-три удара в минуту. Человек как бы впадал в особый "сон", который, судя по расчетам, мог длиться тысячу и более лет. Вернуть его в нормальное состояние можно было в течение нескольких часов. Таким образом, у людей возникла возможность к осуществлению дальних межзвездных полетов. Учитывая, что проект космического корабля - звездолета был практически готов, то встал вопрос о подборе его экипажа. Этот выбор пал на молодых ученых и инженеров. Полет на Марс для них должен явиться как бы предварительным уроком, репетицией для полета к звездам.
Проснувшись в это утро, Денис посмотрел на часы и сразу заторопился. В большом зале Научного Центра собирались все участники экспедиции "Поиск" и опаздывать было нельзя. На совещании ожидалось выступление президента Научного Центра - академика Петрова Владимира Семеновича, который должен сообщить о планете Марс что-то важное и довести окончательную дату отлета.
Выйдя из дома, Денис сел в машину и, по примеру Тимура, сразу дал полный газ. Однако, к его огорчению, ехать пришлось медленно. Движение транспорта в это утро как назло оказалось настолько оживленным, что он уже начал опасаться. "Не опоздать бы?"
Подъезжая к главному зданию Научного Центра, Денис еще издали увидел Тимура, а рядом с ним незнакомую девушку. Они стояли у входа и о чем-то беседовали, при этом Тимур то и дело поглядывал на часы.
- Ну, наконец-то, - сказал он, когда Денис резко остановив, машину выскочил из кабины. - Я жду тебя уже минут тридцать. Ох, любишь спать, старик.
- Ладно, ладно Тим, не сердись, - виновато улыбался Денис, протягивая ему руку, - обещаю исправиться.
Глядя на друга, Тимур хмурил свои черные брови.
- Да что толку от твоих обещаний, сколько я их уже слышал, - продолжал он ворчать, но уже миролюбиво. - Вот познакомься, - Тимур представил свою спутницу, - врач экспедиции, летит вместе с нами, так что прошу любить и жаловать.
- Вита, - сказала девушка, подавая Денису руку. Она улыбнулась, заметив его смущение. Денис действительно чувствовал себя неловко под взглядом внимательных темных глаз.
- Денис, - ответил он, пожимая маленькую, загорелую руку. И вдруг ощутил, что краснеет. И тут его вовремя выручил Тимур.
- Ну что, молодые люди, познакомились? - затараторил он. - Вот и хорошо! До начала совещания осталось четыре минуты, не знаю как вы, но лично я не хочу опаздывать и получать нагоняй от "бати". - Он имел в виду руководителя экспедиции, профессора Котова Михаила Андреевича.
Конечно, ни Денис, ни Вита опаздывать не хотели, тем более, сейчас, когда собирались все участники экспедиции.
И все же они чуть не опоздали. В зал входили последними. Вита и Денис сели в два свободных кресла, стоящих с краю, а Тимур проскочил вперед, поближе к трибуне и оттуда махал им рукой.
Денис опять ощутил странную неловкость и не смел, взглянуть в сторону Виты, хотя изредка чувствовал на себе ее испытывающий взгляд.
В это время все встали, приветствуя президента Научного Центра и начальника экспедиции, которые проходили к трибуне. Академик Петров поздоровался с собравшимися и, когда все сели, обратился с речью.
- Дорогие друзья! Разрешите мне передать сердечные поздравления от Совета Ученых и пожелать всем сидящим в зале доброго здоровья и больших успехов на благо нашей науки. Скоро экспедиция "Поиск" покинет планету Земля, которую мы считаем матерью Всемирного Разума. Человечество вооружило вас самыми современными знаниями, опираясь на которые вы достигнете новых успехов в познании Вселенной, внесете новые, бесценные крупицы знаний в сокровищницу человечества. Сейчас в этом зале сидят молодые ученые, инженеры, представители различных областей науки, участники очередной экспедиции на планету Марс. А ведь не так давно, здесь находились ваши предшественники, которые одними из первых начали всестороннее исследование этой планеты. Последняя экспедиция носила характер геологической и ставила своей целью получить сведения о полезных ископаемых Марса. Поэтому в основном ее составе были геологи. В этой экспедиции мы потеряли замечательного ученого и человека Николая Григорьевича Таранова. А всего на Марсе, вместе с профессором Тарановым, погибло семь космонавтов и основные подробности их гибели еще неизвестны. Планета враждебно встретила нас. Сейчас на ее поверхности находится оборудованный под базу космический корабль с тремя геологами. Они ведут постоянное наблюдение за Марсом, соблюдая необходимую осторожность. Недавно геологи обнаружили странное явление, которое пока невозможно понять. Есть предположение, что гибель наших товарищей имеет связь с этим явлением. И если мы сумеем его объяснить, то тем самым найдем ключ к разгадке таинственного исчезновения людей. А это должны сделать вы, наша смена, наша опора и надежда. В чем же суть странного явления, обнаруженного на поверхности Марса? - Академик Петров поправил съехавшие на нос очки и продолжал.
- У космонавтов был обычный рабочий день. Два геолога изучали химический состав верхнего слоя поверхности планеты. Согласно инструкции они не отходили от корабля дальше одного километра. Третий геолог был страхующим и наблюдал за ними в иллюминатор. Космонавты работали в течение нескольких часов, пока не стали сгущаться сумерки. Приближалась ночь. Прервав работу, геологи собрались возвращаться на корабль, как вдруг заметили - в направлении к ним движется песчаный холм. Людей удивило - откуда взялась сила, заставляющая двигаться песок? Холм был правильной, колоколообразной формы, высотой около пяти метров. И вся эта масса песка перемещалась довольно быстро. Не думая об опасности, космонавты продолжали наблюдать за непонятным явлением. К этому времени уже порядком стемнело, и видимость была неважной. Однако люди заметили, холм вдруг остановился. После чего, у его основания возникло отверстие похожее на нору. Неожиданно оба геолога оказались в сплошной темноте, и какая то странная, неведомая сила потащила их к отверстию в холме. Руки и ноги не подчинялись, говорить было невозможно. В этот момент тела людей были словно парализованы. Оставшийся в корабле, третий космонавт, потеряв из вида товарищей, включил прожекторы. Сила, сжимавшая двух геологов, сразу пропала и им показалось, словно что-то черное, похожее на облако метнулось к холму. С большим трудом люди добрались до корабля. Они так обессилели, что еле стояли на ногах. А ночью на Марсе поднялся ветер, и началась буря, которая продолжалась больше недели. Когда же она утихла, странного холма нигде не было.
Все внимательно слушали академика Петрова. Вот, значит, какой сюрприз готовит им Марс. Денис представил, как непонятная, неведомая сила схватила его отца, других космонавтов и утащила куда-то в преисподнюю. Что же, он должен, он обязан найти и обуздать эту силу. Тут Денис вспомнил, что рядом с ним находится Вита. В это время девушка повернулась к нему.
- Там был твой отец?
Денис молча кивнул, и тут же ощутил как добрым, ласковым касанием Вита гладит его руку. Огромная волна неслыханной радости заполнила юношу, проникла во все клетки тела. Сильно забилось сердце, и он замер не в силах пошевелиться.
- Денис, что с тобой?
Темные, почти черные глаза вопросительно смотрели на него. Глаза, ставшие в течение мгновения бесконечно родными и близкими.
- Спасибо тебе, Вита! - Голос Дениса чуть дрожал. Он проглотил ком подкативший к горлу, и вновь взглянул в ее черные глаза.
- За что, Денис? - Вита смотрела на него вопросительно, чуть пожав плечами. Нет, не поняла она, а может, не хотела понять того, что творилось в его душе. И чувство радости сразу сменилось горечью утраты чего-то доброго и светлого.
Вита, заметив странное поведение Дениса, решила, что причиной всему являются воспоминания об отце. Она вновь повернулась лицом к трибуне, где академик Петров уже заканчивал свое выступление.
- Как видите, друзья, вас ждут опасности, которые пока трудно, практически невозможно объяснить. Поэтому, очень вас прошу, будьте осторожны, всегда реально оценивайте обстановку, обязательно выполняйте требования ваших старших товарищей и, в первую очередь указания профессора Котова, который будет начальником экспедиции и командиром корабля "Поиск". Начиная с завтрашнего дня, вы начнете проходить совместную подготовку, а через месяц комиссия Совета Ученых примет у вас зачет. Старт планетолета "Поиск" назначен на пятнадцатое сентября этого года. Поэтому друзья, желаю вам успехов на завершающем этапе подготовки. Сейчас, к сожалению, я вынужден покинуть зал. Михаил Андреевич ответит на все вопросы.
Закончив говорить, академик Петров сошел с трибуны и направился к выходу. Все встали. В это время Денис украдкой посмотрел на Виту. И вновь сердце в груди екнуло. Вита смотрела на трибуну. Взгляд темных глаз, под которыми пролегли упрямые складки, был сосредоточенным и строгим. Маленький рот, с пухлыми, как у ребенка губами, плотно сжат. Почувствовав на себе взгляд Дениса, девушка повернула голову. Чуть заметная улыбка скользнула по ее лицу.
- Денис, у тебя такой странный вид? Ты о чем думаешь?
Денис смутился
- Знаешь, Вита, я обязательно выясню причину гибели космонавтов. Для новых исследователей Марса, для всего человечества. Я тебе обещаю. - Он невольно сравнил себя с древним рыцарем, который, идя на битву, дает клятву своей избраннице - быть смелым, отважным и обязательно победить.
Вита не успела ему ответить. Профессор Котов попросил всех сесть и быть внимательными.
6. ОБЛАКО СМЕРТИ
Подготовка экспедиции подошла к завершению. Экипаж планетолета "Поиск", сдав зачетные экзамены, в полном составе прибыл на космодром.
Так получилось, что Денис, Вита, и Тимур, занимаясь своими вопросами, долго не встречались друг с другом. Но все это время Денис помнил тот день, когда познакомился с Витой и очень хотел вновь увидеть ее. Однако ничего особенного при их встрече не произошло. Вита была приветлива с ним так же, как и со всеми. И даже не обратила внимания на то, как смутился Денис и как "запылали" его щеки, когда она поздоровалась с ним. Юношу это очень огорчило, и Денис решил - никому, даже Тимуру, не говорить о своих чувствах. И вообще самому все забыть. Тем более что впереди была интересная и довольно опасная работа, требующая внимания и собранности.
Планетолет "Поиск" стоял на стартовом столе. Его подготовка полностью закончилась, но экипаж еще находился возле подъемника, ожидая команду на вход.
Наконец над космодромом прозвучал сигнал: "Готовность один час, экипажу занять места".
Гулко забилось сердце и вместе с тем - нежная грусть заполнила душу каждого космонавта. Прежде чем вступить на трап подъемника, все они в последний раз смотрели на милую, родную Землю. На голубое небо, по которому плыли редкие, белые облака, ставшие вдруг такими родными и близкими. Пройдет немного времени, и пятьдесят землян покинут родную планету. Кто знает, что их ждет впереди? Смогут ли они вернуться обратно?
Когда датчик стартового времени начал отсчитывать секунды, Денис удобнее устроился в своем кресле и посмотрел направо, где находился Тимур. Лицо друга было сосредоточенным и даже немного хмурым. Поймав на себе взгляд Дениса, Тимур улыбнулся одними глазами и тихо сказал:
- Все в порядке, Дени.
В этот момент над космодромом раздался вой сирены, а через пять секунд мощный гром потряс землю. Планетолет медленно оторвался от стартового стола и, набирая скорость, ушел в голубое небо.
Когда ослабли перегрузки, в динамиках раздался голос профессора Котова.
- Всем находиться на местах! Компьютер начинает вывод корабля на расчетную траекторию.
Вновь тело налилось тяжестью. Чувствовалось как корпус "Поиска" мелко вздрагивал, изменяя направление полета. Сделав еще несколько коррекций траектории, электронный пилот начал разгонять корабль до требуемой скорости. Только спустя два часа экипажу было разрешено снять скафандры и для удобства передвижения надеть электромагнитные ботинки. Дежурная смена из шести человек заступила на вахту. В их обязанность входило - следить за исправностью бортовых систем, двигательной установки и держать связь с Землей. В этом им помогали компьютеры и многочисленные автоматы. Космонавтов, свободных от вахты, профессор Котов собрал в рубке центрального поста.
- Ну вот, друзья, - сказал он, началось наше интересное, но прямо скажу - опасное путешествие. Семеро землян погибло на Марсе. Сейчас на его поверхности находится планетолет с тремя космонавтами. Им запрещено выходить наружу и они ждут нас, чтобы оказать помощь в решении главной задачи - выяснения причины таинственного исчезновения людей. Пока эта задача не будет выполнена, Совет Ученых запретил широкое исследование планеты.
Космонавты молча слушали командира. Они хорошо знали обо всех случаях посещения Марса, но то, что произошло с геологами, было впервые.
После окончания совещания, люди начали расходиться по каютам, но Денис и Тимур еще некоторое время оставались в рубке.
- Знаешь, Тим, - сказал Денис, - мне никак не дает покоя случай, который произошел с двумя геологами. Как ты считаешь, что это могло быть? - Он внимательно смотрел на Тимура. - Ведь не может этот странный случай быть явлением природы?
Вообще-то, Дени, сейчас трудно что-либо сказать. У нас слишком мало информации. С этим "призраком" люди встретились впервые. Помнишь, что говорил академик Петров? Геологи видели черное облако, или что-то похожее на него. И оно не любит свет. Пока трудно судить, на сколько это достоверно. Ты все же учти и психическое состояние самих геологов. Скорее всего, мы столкнулись с явлением тупой силы природы, пока еще нам неизвестной. Вот такое мое мнение.
- Возможно, Тим, ты в чем-то и прав. Но я думаю, что это еще один факт, кроме моего, который опровергнет теорию единственности жизни на Земле.
- Ах, вот ты о чем, - улыбнулся Тимур. - Наверное, Эоллу вспомнил?
- Причем здесь Эолла, - насупился Денис, - просто я думаю, что явление, с которым встретились геологи, искусственного происхождения.
В это время в динамиках раздался голос Виты.
- Внимание! Всем, свободным от вахты, немедленно спать!
- Ну, началось, - поморщился Тимур. - А ведь ничего не поделаешь, придется идти спать. Иначе Вита наделает нам неприятностей. Она хороший товарищ, но когда дело касается медицины - робота можно уговорить, ее бесполезно.
Денис утвердительно кивнул.
- Ладно, спать, так спать.
Придя в свою каюту, друзья сняли электромагнитные ботинки, верхнюю одежду и с удовольствием "поплавав" в невесомости, нырнули в постели, похожие на большие коконы. Только сейчас Денис ощутил, как сильно устал. В сознании промелькнули события последних дней, прощание с близкими и друзьями. Перед глазами возник образ матери с добрыми, усталыми глазами. И вдруг он увидел отца. Николай Григорьевич махал ему рукой и что-то говорил. Но Денис уже не слышал, он спал.
Проснулись друзья от тревожных гудков зуммера, которые раздавались в динамиках. Затем голос дежурного космонавта велел всему экипажу прибыть в рубку центрального поста.
Взглянув на часы, Денис определил - спали они около пяти часов. "Но все же, что случилось?"
Юноши быстро оделись и прибыли в центральный пост. Там уже собралось много космонавтов. По внешнему виду "бати", особенно по тому, как он хмурил брови, Денис и Тимур поняли, произошло что-то неприятное. Когда прибыли все, профессор Котов по привычке попросил внимания, хотя и так было тихо. Люди с тревогой смотрели на командира.
- Товарищи, получено сообщение - на Марсе пропал один геолог.
- Как! - невольно вырвалось у большинства космонавтов. - Ведь им запрещено покидать корабль!
- Совершенно верно. Но дело в том, что он исчез, находясь внутри корабля.
Услышанное потрясло людей, а командир продолжал:
- ... когда наступила ночь, геологи легли спать. Во всех отсеках планетолета свет был погашен. И вдруг, в середине ночи раздался крик. Когда включили свет, то увидели - одна постель пуста. В ней лежала одежда, а человека не было.
В рубке стало совсем тихо. Вот он - очередной сюрприз Марса! "Что это может быть?"
- Сейчас, - все еще хмурясь, говорил Михаил Андреевич, - Земля начинает готовить еще одну экспедицию. Она стартует через две-три недели. Совет Ученых принял решение
- принять все меры для выяснения причины исчезновения людей. Есть предположение, что глубокое уяснение этого явления повлечет за собой ряд существенных изменений в развитии нашей науки, в том числе и некоторых ее теоретических основ.
Денис и Тимур переглянулись.
- Тим, ты понял? - Денис тронул друга за руку. Да, - кивнул Тимур, - похоже, что ты оказался прав.
Полученное сообщение взволновало весь экипаж. Никто из рубки не уходил. Одни тихо спорили друг с другом, другие молчали, вопросительно поглядывая на командира, словно он мог объяснить им - что же все-таки произошло. Но профессор Котов молчал. Наконец, тряхнув седой головой, Михаил Андреевич начал говорить каким тот глухим, незнакомым голосом.
- Друзья мои, что бы там не случилось, нам нельзя проявлять слабость и терять твердость духа. Мы являемся передовым отрядом человечества в познании Вселенной, разведчиками науки, и должны первыми встречаться с тем, что нам еще неизвестно. А это всегда связано с риском и даже с жертвами. Мы склоняем головы перед памятью погибших товарищей и отдаем дань уважения мужеству двух геологов, которые, находясь в окружении враждебного мира, не растерялись и не пали духом. Сейчас они несут круглосуточное дежурство. Во всех отсеках планетолета постоянно поддерживается свет. Предусмотрено аварийное освещение, ибо установлено "облако смерти", так назвали это странное явление и которое видели всего один раз, не выносит присутствия света. А пока, то, что происходит на поверхности планеты и внутри корабля, тщательно записывается на магнитную ленту и в вахтенный журнал. В течение времени, пока мы не достигнем Марса, все "подозрительное", будет передаваться на "Поиск".
Продолжая полет, экипаж "Поиска" ждал новых сообщений. Радары корабля держали устойчивую связь, как с Землей, так и с Марсом. Но ничего нового не было. Во всяком случае, за это время, ничего подозрительного геологи не заметили.
В конце полета случилось ужасное. Корабль уже находился возле Марса, и было время выхода на связь с геологами. К этому моменту, в радиорубке собралось много космонавтов, желающих поговорить с отважными товарищами, или хотя бы поздороваться с ними. Когда начался сеанс связи, на экране появилось изображение внутреннего отсека корабля геологов. Два человека, улыбаясь, приветствовали экипаж "Поиска". Вдруг изображение пропало, а в динамиках раздался полный ужаса человеческий крик. Связь прекратилась. Жуткое оцепенение охватило всех присутствующих в радиорубке. Космонавты поняли, произошла большая беда. Через несколько минут связь восстановилась. Но динамики молчали. На экранах был виден тот же отсек, два кресла, на которых только что сидели геологи. На креслах лежала их одежда, но самих людей не было.
По всем каютам и отсекам планетолета ревел зуммер. Его тревожные сигналы мрачным холодом беды проникали в сознание тех, кто еще не знал о случившимся.
Когда все члены экипажа собрались в центральной рубке, была показана видеозапись последнего сеанса связи с кораблем геологов. Экипаж "Поиска" молча смотрел на жуткую гибель своих товарищей. Лица людей посуровели, а руки сами сжались в кулаки. В наступившей тишине раздался голос Виты:
- Ну что же это такое!? - Голос девушки дрожал, в глазах были слезы.
Профессор Котов хмурил брови, обдумывая сложившуюся ситуацию. Горечь гибели космонавтов, которых он хорошо знал, и безвыходность положения как-то надломили его. Перед глазами были два кресла, на которых лежала одежда. Она выглядела так, словно люди, бывшие в ней, просто испарились. Еще некоторое время сохранялась тишина. Ее нарушил Денис.
Михаил Андреевич, разрешите, я скажу?
Командир молча кивнул.
- Товарищи, - голос Дениса дрожал от волнения, - мне кажется, что мы имеем дело не с обычным явлением природы, как-то, например, ветер гром или молния, а, скорее всего с неведомой нам жизнью. Пока неизвестна ее структура и уровень развития. Все это нам предстоит выяснить. Мы знали - это "нечто" или "облако смерти", как его уже стали называть, боится света. Но событие, которое только что произошло, опровергает эту точку зрения. Геологи исчезли, когда было хорошее освещение. Поэтому напрашивается вывод. Или "облако смерти" приспособилось к новой обстановке, или это другая, более опасная для нас жизненная форма. Таким образом, мы оказываемся безоружными против неведомого врага. Кроме того, еще неизвестны его дальнейшие возможности по уничтожению людей. Непонятно и само явление - человек распадается, исчезает неведомо куда. В это трудно поверить. И как вообще "облако смерти" проникло внутрь корабля геологов? Ведь у него хорошая герметизация. - Денис замолчал. После небольшой паузы заговорил командир.
- Пока мы не можем быть уверены в том, что сказал Денис. Однако многое здесь трудно опровергнуть. И тем более не терпит никаких возражений тот факт, что на Марсе нас ждет противник, которого мы практически не знаем, и против которого у нас нет ни способов, ни средств борьбы. Поэтому сделаем так. Планетолет посадку на Марс производить не будет. Он перейдет на круговую орбиту и зависнет над местом гибели наших товарищей. На Марс пойдут добровольцы. Из их числа будут созданы группы. Одна группа проводит необходимые работы, другая страхует, находясь в готовности - немедленно оказать ей помощь. Вся информация, по возможности, должна сразу же передаваться на корабль. А сейчас, - чуть помолчав, добавил он, - прошу поднять руку тех, кто первым хочет работать на Марсе?
Космонавты все, как один, подняли руки. Весь экипаж корабля изъявил желание работать на поверхности опасной планеты.
Совершив несколько витков вокруг Марса, электронный штурман вывел "Поиск" в расчетную точку, над местом, где находился корабль геологов. До поверхности было около тысячи километров и, в это время, там бушевала буря. С помощью телескопов обзора космонавты видели, как огромные смерчи песка и пыли, извиваясь, словно гигантские змеи, проносились над планетой. Они постепенно таяли и возникали вновь, чтобы продолжить свой жуткий танец.
Пока шла буря, к высадке готовилось две группы. В каждую входило по пять космонавтов. Первую возглавлял Денис, вторую Тимур. Постепенно центр песчаной бури уходил на запад. Когда ее признаки перестали наблюдаться, десять космонавтов, на челночной ракете, опустились на поверхность Марса. Другие десять человек были готовы в случае необходимости совершить посадку на второй ракете. Они находились в скафандрах и только ждали сигнала.
Опустившись на планету, группа Дениса двинулась в направлении скал. Именно с этой стороны "облако смерти" напало на геологов. По пути космонавты проводили анализ грунта и его эхо локацию.
Группа Тимура разделилась. Два человека остались в ракете, а остальные, в том числе и Тимур, пошли с группой Дениса. Они внимательно наблюдали за местностью, готовые в любую секунду применить оружие. Все космонавты имели плазменные излучатели, изобретенные инженерами Земли совсем недавно.
Постепенно, обе группы все дальше и дальше уходили от места посадки. Ветер полностью прекратился и бурая пыль, поднятая ногами космонавтов, еще долго висела в воздухе, медленно оседая. Так люди шли около часа. На пути стали попадаться песчаные барханы и большие каменные глыбы, которые приходилось обходить. Движение сразу замедлилось.
Возле одного песчаного холма Денис остановился. Бросалась в глаза его правильная, колоколообразная форма. Юноша уже собрался вести группу дальше, но тут вспомнил слова академика Петрова: "... геологи заметили, что в направлении к ним движется песчаный холм. Холм был правильной, колоколообразной формы".
- Стойте, - крикнул он, подняв правую руку, - взгляните на это! Ведь из такого же холма выходило "облако смерти"!
Но что это? Все ясно увидели - холм начал двигаться, приближаясь к людям. Вот песок у его основания стал расходиться, образуя отверстие, которое постепенно увеличивалось в размерах.
Восемь плазменных лучей почти одновременно ударили в холм, стараясь попасть в отверстие. Сильная вспышка света больно резанула по глазам. С треском плавился песок, покрывая холм тысячами искр.
Сделав залп, космонавты стали ждать - что будет? Движение холма прекратилось, но ненадолго. Вместо основания начала двигаться его вершина. На ней появилось воронкообразное отверстие, вокруг которого образовались фонтаны песка.
"А ведь это - защитная реакция", - подумал Денис.
И вновь ударили лучи раскаленной плазмы, но они только плавили песок вокруг отверстия, не проникая внутрь. Из отверстия, как из трубы, стали выходить клубы черного дыма.
- "Облако смерти"! - Крикнул Денис, первым разряжая в него свой излучатель.
Струи раскаленной плазмы кромсали черные космы, но облако продолжало выходить. Распадаясь на отдельные сгустки и опускаясь ниже, оно стало обтекать людей с обеих сторон. Тут космонавты услышали.
- Надо быстрее отходить к ракете! Голос был хриплым. Денис с трудом узнал Тимура. Он увидел его скафандр всего в нескольких метрах от облака. Бросившись к другу, Денис упал, споткнувшись о камень. Опираясь на левый локоть, он стал широким лучом отсекать облако от Тимура.
Люди начали быстро отходить. Вдруг огромные фонтаны огня встали на пути облака. Это, находящиеся в ракете двое космонавтов, стреляли мощными излучателями, прикрывая отход товарищей. Но Денис этого не видел. Вскочив на ноги, юноша охнул от резкой боли и медленно опустился на камень. Левая нога оказалась вывихнута. Положив излучатель на песок, и, скрипя зубами, он начал вправлять поврежденный сустав. Это удалось не сразу, мешал скафандр. Когда же, наконец, Денис поднял голову, то увидел, что вокруг клокочет черное месиво. На позывные никто не отвечал, радиосвязи не было.
"Ну, вот и все, - подумал он, даже проститься нет возможности".
Было совсем темно. Солнце с трудом проникало через облако. Сев на камень и, устало, закрыв глаза, Денис приготовился к смерти.
7. РАЗГАДКА ТАЙНЫ "ОБЛАКА СМЕРТИ"
Когда струи раскаленной плазмы, от мощных излучателей, стали взрывать песок, разметая черные сгустки, облако замедлило движение. Это дало возможность людям оторваться от преследования. Добравшись до ракеты, космонавты сразу же вошли внутрь, и только тут обнаружилось - нет Дениса. Тимур рванулся к выходу, но его удержали. Было поздно, черный туман уже со всех сторон обступал ракету. Медлить было нельзя и, запустив двигатель, девять человек вырвались из черного пекла - оставив в нем своего товарища.
Тимур глухо стонал. Он метался, скрипел зубами. Остальные чувствовали себя не лучше. На "Поиске" уже знали о случившемся.
Проведя стыковку с планетолетом, космонавты прошли дезинфекцию и вошли в корабль. Весь экипаж собрался в центральной рубке. Выслушав доклад Тимура, командир долго молчал. Он сидел сгорбленный в своем кресле, и, казалось, постарел сразу на несколько лет. Таким профессора Котова еще не видели.
- Вот что, - сказал он, наконец, - сегодня у нас большая беда. Мы потеряли своего товарища. Денис до конца выполнил долг жителя Земли. Он был смелым человеком и хорошим другом, да и погиб, выручая друга. О том, что случилось, надо передать на Землю, но предупредить, чтобы Людмиле Олеговне не говорили о смерти сына до тех пор, пока мы не изучим это "облако смерти". Анализируя сегодняшнее посещение Марса, можно сделать вывод - облако появляется, когда полностью стихает ветер. Видимо оно не любит движения воздуха. Пока высадки на Марс прекратим, будем ждать второй планетолет, а за это время группе инженеров во главе с Тимуром необходимо разработать и изготовить в мастерских корабля устройство, способное приводить в движение воздух. На основании имеющихся данных об "облаке смерти", группе биологов попробовать дать научное объяснение этому явлению, а так же, по возможности, найти его уязвимые места. Кроме всего прочего, продолжать постоянное наблюдение за Марсом. Особое внимание обратить на район, где находится корабль геологов и на скалы, что возле него. У меня все, прошу задавать вопросы.
Но вопросов не последовало. Задача, поставленная командиром, была понятна, и космонавты сразу приступили к ее выполнению.
Когда все из рубки вышли, Михаил Андреевич долго сидел в задумчивости. "Что же это может быть? Если какой-то хищник, то, как он мог существовать все это время? На планете для него нет пищи. Но может у него есть способность каким-то другим путем получать энергию? Да, все это загадки, загадки. Без новых посещений Марса нам не обойтись.
Тут командир увидел, что в рубку вошел космонавт. Это был молодой ученый-биолог Володя Марков. При недавнем посещении Марса он входил в группу Дениса.
- Володя, ты ко мне?
- Да Михаил Андреевич, к Вам. У меня есть кое-какие соображения, и я хотел бы с Вами их обсудить.
- Соображения? Ну что же, давай, выкладывай, - профессор Котов приготовился внимательно слушать.
- Видите ли, Михаил Андреевич, раньше я, так же как и Денис думал, что "облако смерти" живое существо. Однако когда его увидел, то стал сомневаться. Что меня привело к такому выводу - пока точно сказать не могу, есть только предположение. Мне кажется - "облако смерти", это, скорее всего своеобразный механизм, какое-то устройство, а точнее всего робот. И действует он по заложенной в него определенной программе. Но может быть, им кто-то управляет.
Командир задумался.
- Володя, то, что ты сказал, довольно интересно. Но все же, на основании чего ты пришел к такому выводу? Хотя бы примерно.
- Дело в том, Михаил Андреевич, что в поведении живых организмов проглядывается нечто общее, свойственное только живой природе. И здесь нет особого различия - будет это животное или растение. Так вот, в поведении "облака смерти" я такого не заметил. Когда по нему стали стрелять плазмой, его защитная реакция протекала как продолжение действия. Не было попыток перейти в начальное состояние и только тогда перегруппироваться, как это делается в живой природе. Одним словом - действия "облака смерти" не были свойственны живому организму. Конечно, я не могу утверждать о полной достоверности моих выводов, но полагаю, что доля истины в них есть. - Володя замолчал, ожидая, что скажет командир.
- Ты вот что, Володя, - Михаил Андреевич явно заинтересовался его сообщением, - собери всех биологов, кибернетиков и доведи до них все, что говорил мне. Все это заслуживает большого внимания.
Сообщение Володи Маркова заинтересовало весь экипаж. Сразу появилось предположение, что "облако смерти" - не что иное, как отголосок исчезнувший цивилизации марсиан, сохранившейся каким-то образом. Были и другие мнения, одно фантастичнее другого. Однако все это требовало тщательной проверки.
Тимур, Володя и еще двое космонавтов, стали просить у командира разрешения еще раз опуститься на поверхность Марса, не дожидаясь прибытия второго планетолета. Уж очень велико было желание проверить предполагаемую версию. Михаил Андреевич вначале и слушать не хотел. "Хватит того, что потеряли Дениса". Но когда его начал упрашивать весь экипаж, он, в конце концов, согласился, потребовав при этом, что бы космонавты взяли с собой новое средство борьбы с "облаком смерти". К этому времени инженеры уже разработали и приступили к изготовлению метательного оружия, создающего разрежение или сжатие воздушной среды.
Через двое суток необходимое снаряжение было сделано, и космонавты начали готовиться к повторной высадке. Однако на поверхности Марса наблюдатели заметили
движение песка и пыли. Это был верный признак начинавшейся бури, и высадку пришлось временно отложить.
Через трое суток буря стала затихать. Подождав, когда ветер достаточно ослабнет, четверо человек опустились на поверхность планеты. Они высадились недалеко от корабля геологов и сразу приступили к поиску холма, похожего на колокол.
Дул слабый ветер и нападение "облака смерти" вряд ли могло произойти. Близлежащая поверхность была в основном ровной, если не считать небольших барханов, оставленных стихающей бурей. В северном направлении, на расстоянии десяти километров, виднелись скалы, и космонавты направились туда.
Сыпучий песок сильно засасывал ноги. Но иногда встречались ровные каменные площадки, отполированные частыми бурями, и тогда идти было легче. Ветер понемногу стихал, а через час и вовсе прекратился. Люди стали более внимательно осматривать местность. Как раз в это время могло произойти нападение.
Тимур шел впереди группы. Оторвавшись от товарищей метров на двести, он остановился, ожидая, когда они подтянутся, а сам, в это время, начал внимательно осматривать горизонт. И тут, с северной стороны, юноша увидел движущуюся точку. Она была еле заметна на фоне темных скал.
"Ну вот, - подумал Тимур, - видимо это оно, значит сейчас будет "радушная" встреча".
- Смотрите туда! - Крикнул он, показывая рукой на скалы.
Космонавты тоже заметили движущийся предмет и стали за ним наблюдать.
- Да там еще два! - Это сказал Володя Марков. Действительно, со стороны скал появилось еще две точки, а за ними еще и еще. Они двигались в сторону людей. Да, это были песчаные холмы - носители "облаков смерти". Их было много, более десяти. Такого космонавты не ожидали.
- Назад! - крикнул Тимур, - быстрее отходим к ракете!
Все повернулись и бегом бросились к челночной ракете, постоянно оглядываясь на приближающиеся холмы. Тимур надеялся занять круговую оборону около ракеты, так, чтобы в случае необходимости сразу стартовать.
Бежать было намного труднее, чем идти, и космонавты быстро выбились из сил. В это время часть холмов, увеличив скорость, стала их обходить, отсекая от ракеты.
- Вот твари, - зло выругался Тимур. Он понял, раньше холмов к ракете они не успеют. Космонавты остановились и приготовили оружие. Когда движение холмов прекратилось, на вершине одного из них образовалось воронкообразное отверстие. Из него стало выходить облако. Сразу же снижаясь, оно потянулось к людям, похожее со стороны на гигантскую змею.
- А церемониться с нами они не собираются, - сказал один из космонавтов, поднимая устройство, стреляющее гранулами. Эти гранулы, пролетев требуемое расстояние, разделялись на мелкие частицы. Частицы воспламенялись, вызывая избыточное давление или разрежение воздушной среды, в зависимости от того, какое вещество находилось в грануле.
Но вот "черная змея" остановилась и стала собираться в облако. Тоже самое происходило с остальными холмами. Постепенно людей окружила плотная пелена черного тумана, который клубился, вплотную подступая к ним. Стало темно как ночью. И тут один из космонавтов выстрелил из грануломета. Мощная вспышка озарила людей, а ударная волна чуть не повалила их на песок. Раздалось еще несколько выстрелов. Клочья черного облака были разметаны далеко вокруг. И все увидели, что черный туман редеет. Собираясь в отдельные сгустки, он начал втягиваться в холмы, которые при этом дрожали и пульсировали. Люди опустили оружие, молча, наблюдая бегство "облаков смерти".
- Ну, что, получили, - радовался Тимур. Он был готов применить против них все гранулометы, чтобы отомстить за Дениса, его отца и геологов. Но, видя, что им уже ничего не угрожает, космонавты решили не стрелять.
Между тем, собравшись в холмы "облака смерти" двинулись к скалам. Неподвижными остались два холма. Песок вокруг них был покрыт черным налетом. Взяв пробу этого налета, люди пошли к ракете. Космонавты ликовали. Сейчас они были победителями.
На корабле вся группа сразу попала в объятия экипажа. Все радовались успеху. Это была их первая победа.
Когда волнения улеглись, люди приступили к исследованию черного налета от погибшего "облака смерти". Восемь молодых ученых, уединившись в лаборатории корабля, занялись разгадкой этой тайны. Остальной экипаж ждал, находясь в центральной рубке.
Время шло, но результатов не было. Космонавты смотрели на экран внутренней связи и видели только спины ученых, склонившихся над многочисленными приборами, колбами и пробирками. Так продолжалось более шести часов. Лишь на исходе седьмого часа, на экране появилось сияющее лицо Володи Маркова.
8. ОТКРЫТИЕ ДЕНИСА
Денис не помнил, сколько времени он сидел на злополучном камне, о который так неудачно споткнулся. Наверное, около часа. Медленно открыв глаза, юноша увидел, что вокруг него продолжают кружиться черные клубы. Облако не нападало. Но почему? Левую ногу ломило. Денис попробовал подняться и тут же ощутил тупую боль в коленном суставе. Стиснув зубы, он все же встал. Несколько раз, согнув и разогнув поврежденную ногу, убедился - идти сможет.
Облако клубилось на расстоянии десяти метров. Накатываясь волнами в сторону Дениса, оно словно встретив невидимую преграду, отступало. Юноша сделал шаг, и сразу же черные космы рванулись к нему, приближаясь почти в плотную. От неожиданности он отпрянул и осторожно сел на камень. В поведении "облака смерти" было что-то непонятное. "Чего оно хочет, - думал Денис, - чтобы я оставался на месте? Но зачем?"
Он сделал шаг вперед и, вновь к нему потянулись черные щупальца. И тут Дениса осенило - агрессивность облака возрастает, когда он отходит от камня. "Неужели камень удерживает облако?"
Юноша встал, чтобы хорошенько рассмотреть загадочный камень. Но было совсем темно. Тогда он стал ощупывать его рукой, а затем попробовал сдвинуть с места. Но из этого ничего не получилось. Видимо под ним была большая глыба, почти полностью засыпанная песком. На поверхность выступала лишь ее незначительная часть.
Сквозь грубые перчатки скафандра Денис нащупал небольшую трещину и осторожно ударил по ее краю рукояткой излучателя. Но камень был прочным. Тогда он начал наносить удары сильнее, с каждым разом чувствуя, что трещина увеличивается. Минут через десять на ладони у него оказалось два небольших осколка. Взяв, один осколок в правую руку, Денис с силой швырнул его в облако и тут же зажмурился от яркого солнечного света. В той стороне, куда был брошен камень, образовался широкий просвет, через который виднелось солнце. Тогда юноша окончательно убедился - именно камень спасает его от "облака смерти". Взяв второй осколок, он смело пошел вперед. Черные клубы сразу же шарахнулись, расступаясь в стороны.
- Что, не нравится! - обрадовался Денис, даже позабыв про боль в ноге. И тут он увидел - "облако смерти" начало редеть. Извиваясь словно змея, оно уходило в песчаный холм.
Когда последний сгусток исчез в песке, юноша подошел к камню, на котором сидел, и нежно погладил его шероховатую поверхность.
- Спасибо друг, я еще вернусь к тебе.
В это время холм начал двигаться в сторону скал. Немного подумав, Денис решил пойти следом за ним. Но вначале он внимательно посмотрел на скалы, на корабль геологов, чтобы сориентироваться и запомнить место, где лежит загадочный камень. Это на случай, если его полностью занесет песком.
Пристегнув плазменный излучатель к поясу, Денис зашагал за холмом. Было ясно, за ним уже никто не прилетит. Товарищи наверняка считают его погибшим. "А сейчас - думал юноша, - я доберусь до этого чертово логова. Кислорода и кубиков концентрированной пищи у меня достаточно. Если начнется буря, укроюсь в какой-нибудь пещере. В этих скалах их много. К тому же затяжных бурь в это время на Марсе не бывает. А об "облаке смерти" надо узнать как можно больше. Тем более что у меня от него есть защита. - И он ласково посмотрел на камень. - Как узнаю больше, тогда и вернусь на корабль геологов и выйду на связь с "Поиском" и Землей". - Так рассуждая, Денис следовал за холмом. В правой руке он все еще держал осколок таинственного камня. Осколок казался слишком тяжелым для своих размеров и имел светло-серую окраску. Скорее всего, это был металл, еще неизвестный на Земле.
Неожиданно холм начал двигаться быстрее, и Денис уже с трудом успевал за ним. Мешала боль в левой ноге. Когда на пути холма встали скалы, марсианский день подходил к концу. Солнце превратилось в огромный багровый шар, начавший уходить за горизонт.
Холм остановился возле большой отвесной скалы. Рассматривая, ее Денис обнаружил, что у самого основания в скалу вделан металлический диск, диаметром около двух метров. Вот диск начал медленно уходить внутрь каменной стены, а из холма появилось "облако смерти". Извиваясь змеей, оно скрылось в образовавшимся отверстии, которое за ним тотчас захлопнулось. А холм начал рассыпаться, словно это был не песок, а вода. Через несколько секунд от него не осталось и следа.
- Вот это да! - невольно вырвалось у Дениса. Увиденное не поддавалось никакому объяснению. Что-то похожее на древнюю сказку про сорок разбойников. "Посмотреть бы на этих разбойников в их логове, - подумал юноша. Ему захотелось проникнуть вглубь скалы. - Но вот только вопрос - как туда войти?"
Он внимательно осмотрел диск и не нашел на нем ни выступов, ни трещин. Диск был абсолютно гладким, и Денис понял - открыть его невозможно. "Что же делать? Неужели придется возвращаться?" - Но и возвращаться было опасно. Стало совсем темно, и Денис мог заблудиться, а то и оказаться застигнутым бурей. Оставалось только одно - как можно быстрее искать пещеру для убежища.
"А что если прожечь диск плазмой? - подумал юноша, и эта мысль пришлась ему по душе. - Да, но если диск приличной толщины и тугоплавкий, то излучатель вряд ли поможет".
Чтобы оценить толщину диска, он осторожно ударил по нему серым камнем, который все еще держал в руке, и, тут же застыл в изумлении. Металлический диск уходил внутрь скалы, освобождая отверстие. Денис сразу же шагнул в него и почувствовал, как в глазах потемнело. Сознание затуманилось, и он медленно опустился на твердый пол, успев заметить, как диск закрыл выход.
Юноша не знал, сколько времени лежал возле выхода из скалы. Когда он очнулся и посмотрел на хронометр скафандра, то свистнул от удивления - индикатор времени показывал более двух недель. Боль в ноге уже не ощущалась.
Денис с интересом осматривал место обитания "облака смерти". Стены и потолок странного сооружения были гладко отполированы и излучали бледный матовый свет. С одной стороны находился диск, закрывавший входное отверстие, а с другой проход, уходивший вглубь скалы. "Видимо, "облако смерти" находиться там", - решил Денис и решил пойти по проходу. Но вначале он съел несколько кубиков концентрированной пищи и выпил две ампулы тонизирующей воды. Вместе с утолением голода к нему
вернулось настроение, и юноша бодро зашагал вглубь сооружения.
Если вход в скалу был круглым, то проход имел ровные стены и потолок. Шириной он был метра три, а высотой более пяти. Пол не был таким гладким, как стены и потолок, и светился значительно слабее. Пройдя несколько десятков метров, юноша очутился в помещении, похожем на огромный коридор. Его поверхность тоже светилась. Высота овального потолка была метров тридцать, не меньше.
Денис пошел дальше по коридору, предварительно отстегнув от пояса излучатель. Он еще раз посмотрел на странный серый камень. "А ведь наверняка есть какая-то связь между этим камешком и всем, что здесь находиться? Облако боится его, а логово открывается перед ним. И вообще, это сооружение природа не могла сотворить. Неужели здесь чужая разумная жизнь? Значит "облако смерти" есть не что иное, как представитель этой жизни, и оно враждебно нам".
Так размышлял Денис, продолжая двигаться внутрь гигантской скалы. Постепенно, коридор с небольшим уклоном начал уходить вниз, а вскоре и вовсе уперся в стену, такую же гладкую и светящуюся. Ни двери, ни люка на ней не было. Денис остановился, решая - что ему делать? Немного подумав, он подошел к стене и коснулся ее серым камнем. Раздался звук, напоминающий грохот каменной лавины, после чего стена стала медленно уходить в сторону, открывая вход в новое помещение. Им оказался зал необычайно больших размеров. Длина и ширина его простирались на сотни метров, а потолок был еще выше, чем в коридоре. У противоположной стены рядами лежали продолговатые предметы, похожие на гигантские муравьиные яйца. Они были полупрозрачны и, в них что-то чернело. Таких яйцевидных капсул Денис насчитал больше тысячи. Подойдя ближе, он остановился пораженный. В капсулах лежали существа, похожие на человека. Их рот напоминал птичий клюв, а на месте ушных раковин были небольшие отверстия. Огромные, круглые глаза существ закрывали кожистые пленки век. Длинные, четырехпалые руки лежали вдоль туловища, а все тело покрывала мелкая чешуя темно-коричневого цвета. Ноги казались непропорционально длинными и на них, так же как и на руках, было четыре пальца. Длина существ достигала двух с половиной метров.
Двигаясь вдоль ряда капсул, Денис внимательно рассматривал странные существа. Он заметил, некоторые капсулы пусты. Но вот, что такое!? От неожиданности юноша вскрикнул. В одной из капсул лежал его отец! Да, это был именно он - профессор Таранов. Рядом, в соседних капсулах, лежали люди. Денис хорошо знал их. Это были геологи.
В тишине зала раздался звук, похожий на орлиный клекот. - Это, наверное, их речь, - подумал Денис. И тут ему показалось - странные существа живые. Рассмотрев их хорошенько, юноша пришел к выводу, что так оно и есть, но только все существа находятся под влиянием какого-то сна.
"Для чего все это? Откуда взялись клювообразные существа? Как здесь оказались люди?" - Денис не мог ответить ни на один из этих вопросов, и решил пока осматривать дальше.
Стена в конце зала была очень похожа на ту, что только сдвинулась. Поэтому, юноша, не раздумывая, приложил к ней серый камень. Раздался орлиный клекот. Он был резким, и, казалось, о чем-то предупреждал. Вновь послышался грохот падающей лавины и эта стена, как и предыдущая, стала уходить в сторону. За ней оказался такой же зал, но, вместо капсул, в нем находились машины и механизмы. Одни из них напоминали странных слонов с огромными жерлами вместо хобота, другие - гигантских пауков, из которых торчали такие же мощные жерла диаметром около метра. Были механизмы и меньших размеров, но у всех имелось устройство, похожее на стволы древних пушек.
"Так ведь это же оружие, - догадался Денис, - для кого оно предназначено? - Ему вдруг стало страшно. Юноша понял - это оружие должны приводить в действие те, кто лежит в капсулах, и предназначено оно - конечно же, для Земли. "Облако смерти", это всего лишь робот, который встречает пришельцев из космоса и помещает их в капсулы, "консервируя", до поры до времени. Робот случайно принял людей за своих хозяев. Он, видимо, обладает свойством проникать через материальные препятствия, как это случилось с тремя геологами, когда "облако смерти" проникло к ним в корабль. Несколько капсул пустые. Возможно, только их осталось заполнить, чтобы начать войну против Земли".
Вплотную, возле самой стены, лежало до сотни черных шаров, диаметром около трех метров. Осмотрев, их Денис понял - это "облака смерти", только сильно сконцентрированные и принявшие круглую форму. Оставаться в этом помещении он уже не мог. "Скорее, как можно скорее надо сообщить людям о грозящей опасности".
Почти бегом юноша выскочил из зала, где находилось оружие. Несколько секунд постоял возле капсул с людьми. Ему показалось, что все они сделали слабый вдох.
- Родные мои, мы вас спасем, обязательно спасем.
Денис вышел в коридор, и стена за ним сразу закрылась. Он побежал, отыскивая глазами проход, который вел к выходу из скалы. Но что такое? Коридор почему-то уходил вниз, а ведь должен быть подъем.
"Что же получается, неужели заблудился?" - Денис остановился в нерешительности. Постояв несколько секунд, он побежал в обратную сторону, решив начать путь с того места, откуда входил в зал с капсулами. Но обратная дорога так же оказалась ложной. Ему не удалось вернуться к залу с капсулами. Окончательно потеряв ориентацию, юноша решил идти прямо. "Должен же быть конец у этого чертова лабиринта".
Вопреки всему, коридор вел вниз. Постепенно он начал сужаться и вскоре закончился стеной. Она была красного цвета и не светилась. Денис приложил к ней камень, но стена не шелохнулась.
"Что такое? Неужели здесь другой секрет?" Тут юноша заметил с краю стены небольшое круглое пятно черного цвета. Недолго думая, он нажал на него. Красная стена медленно, и совершенно бесшумно ушла в сторону. За ней оказалось небольшое пространство, ограниченное такой же стеной, но голубого цвета. Едва Денис вошел в образовавшийся проход, как красная стена вернулась назад, и раздалось шипение воздуха. "Вот оно что, - догадался юноша, - это оказывается переходной шлюз".
Через минуту шипение прекратилось, и голубая стена стала уходить в сторону, открывая вход в большой, светлый зал. Его потолок представлял полусферу, а сам зал был круглым, диаметром около ста метров. В центре находился пульт с множеством разноцветных кнопок. Около него стояло несколько кресел, по размерам значительно выше, чем земные. Такие же кресла находились возле стены, с правой стороны пульта.
Индикатор контроля внешней среды на скафандре Дениса загорелся зеленым светом. Это означало - окружающий воздух пригоден для дыхания. Немного подумав, юноша снял шлем. Дышать сразу стало легче. Воздух был напоен ароматом каких-то цветов и душистым запахом хвои. Денис с удовольствием вдыхал чужой воздух. "Видимо, - думал он, - в атмосфере пришельцев кислорода больше, чем у нас на Земле".
Пульт внешним видом напоминал огромную подкову, на которой располагались ряды голубых, желтых, красных и черных кнопок. В самом центре была большая красная кнопка, обведенная двумя черными кольцами. Денис долго разглядывал ее и решил, что, скорее всего, она приводит в действие какое-то мощное оружие. У него уже не было сомнения в агрессивности пришельцев.
Продолжая осматривать пульт, он потрогал несколько кнопок. И вдруг раздалось тихое гудение. На небольшом экране появились какие-то знаки. Они периодически изменялись и чем-то напоминали древнюю арабскую письменность. Но вот что-то щелкнуло, и одна из кнопок засветилась. Это Дениса озадачило. Он уже ничего не трогал, а только наблюдал. Вдруг часть сферы потолка, напротив пульта, стала прозрачной. Сквозь нее были видны яркие звезды, которые смещались к левому краю экрана. А с правой стороны появилось изображение шара, похожего на глобус. "Это же планета!" - догадался Денис.
Когда очертания шара сделались более отчетливыми, он понял - перед ним Земля. Денис вглядывался в знакомые контуры океанов и материков, и сердце наполнилось нежной грустью. "Милая, родная Земля, - шептал он, - знала бы ты, что для тебя готовится".
Вдруг раздался курлыкающий клекот. Его резкие звуки были похожи на команды и вызывали смутное чувство тревоги. Посмотрев на пульт, Денис вскрикнул, и ощутил, как в груди холодеет. Красная кнопка, обведенная двумя черными кольцами, полыхала зловещим рубиновым огнем.
9. НАПАДЕНИЕ "ОБЛАКА СМЕРТИ"
Володя Марков, улыбаясь, смотрел с экрана внутренней связи. Затем он поднял вверх большой палец правой руки. Это был жест, который означал - все в порядке.
Закончив разгадку тайны "облака смерти", восемь исследователей поспешили в центральную рубку, где их ождали нетерпеливые товарищи. О результатах работы стал докладывать Володя Марков.
- Как показали исследования, - начал он, - вещество, входящее в так называемое "облако смерти", представляет собой очень сложное органическое соединение. Все вещество как бы разбито на небольшие микроскопические тела, между которыми существует, неизвестный нам вид связи. Он делает всю массу облака эластичной, способной к изменению формы. Кроме того, с помощью особых полей облако может расщеплять материю, включая и живую, на составляющие молекулы с запоминанием их первичных связей. При этом каждое микро тело берет в себя часть чужого вещества и обволакивает его полем, природа которого нам так же неизвестна. Таким образом, это чужое вещество как бы консервируется. И возможно, при необходимости, облако может восстановить первоначальную структуру и форму расщепленного тела. Еще есть предположение, что облако способно внедряться в вещество и слой за слоем пронизывать его или находиться в нем, сообщая ему новые свойства. Так, например, входить в песок, придавая ему форму холма и двигаться, опять же с помощью полей. Пока неизвестно, где скрыт центр управления всей массой облака. Но мы твердо убеждены - это не живой организм, а искусственно созданная структура. Выходит, что мы встретились с роботами. Возможно, где-то рядом находятся те, кто их создал. И может быть исчезнувшие люди тоже там. Намерение этих "создателей" для нас является загадкой. Но, скорее всего, оно враждебно, так как предпосылок к дружеским отношениям пока не замечено. - Володя замолчал и сел на свое место.
Результаты исследования "облака смерти" были срочно переданы на Землю. Как и следовало ожидать, они вызвали сенсацию среди ученых. Особенно тех, кто твердо верил в "теорию единственности жизни на Земле".
После передачи сообщения, командир "Поиска" получил приказ - ждать прибытия второго корабля и возглавить исследование планеты с высадкой на ее поверхность.
До прибытия второго планетолета оставалось несколько суток, и профессор Котов решил использовать это время для наблюдения за поверхностью Марса, рассчитывая увидеть скопление песчаных холмов и точно определить их место нахождения.
Все свободные от вахты космонавты собрались возле экранов. Телескоп бокового обзора был наведен на скалы, что находились возле корабля геологов. Компьютер медленно перемещал его объектив, как бы ощупывая марсианскую поверхность. В рубке было тихо. Все внимательно смотрели на экран.
- Смотрите, что это? - нарушила молчание Вита. Она рукой показывала на ряд ровных, остроконечных скал. Одна из них покрылась множеством трещин и стала лопаться, как громадный цветочный бутон. То же самое делалось с остальными. Из образовавшихся трещин показалось пламя. Оно быстро усиливалось. И вот уже на месте скал бушевало море огня. Из его чрева, словно искры, вылетали куски раскаленной породы. Постепенно пламя начало вздуваться как мыльный пузырь, и гигантский огненный смерч рванулся вверх. Было видно, как образовавшаяся при этом ударная волна, подняла тучи песка и пыли. На миг все перемешалось. Но вот взметнулся и ушел в космос новый смерч огня, за ним третий, четвертый ... Мощные всплески следовали один за другим.
Люди смотрели на жуткую бурю, находясь в каком-то непонятном оцепенении. Первой опомнилась Вита.
- Так это же снаряды! Они обстреливают Землю! - она нажала кнопку "Визуальное наблюдение Земли". Через десять секунд, как только компьютер развернул телескоп, на экране появился небольшой голубой шар. Это была Земля, в ее сторону тянулась огненная полоса.
Трудно представить состояние, охватившие людей. Над родной планетой нависла смертельная опасность, а они не знали, как ей помочь.
На Землю сразу передали сообщение о нападении пришельцев. И это было все, что экипаж корабля мог сделать для своих братьев. А волны огня продолжали уходить в сторону Земли.
Гневом горели глаза космонавтов. Вита смотрела на родную планету и, по ее щекам текли слезы. Она всхлипывала как ребенок, вытирая их кулачком.
- За что, за что же они? Ведь мы их ждали как братьев.
Пока все смотрели на экран телескопа, Тимур рассчитывал траекторию снарядов. Как оказалось - огненная полоса пройдет мимо Земли на расстоянии примерно ста тысяч километров.
Более двадцати минут шло извержение огня. А через восемь часов с Земли пришло сообщение: "Огненная трасса прошла от планеты на расстоянии ста двадцати тысяч километров и превратилась в термоядерный взрыв невиданной силы, который постепенно увеличивается в размерах.
Космонавты уже сами видели, что рядом с Землей появилась яркая точка. Ее свечение возрастало. Это бушевал термоядерный ураган. Он не принес Земле заметного вреда.
Лишь незначительно повысился радиоактивный фон космоса и на некоторое время, на ночной стороне было светло, как и днем. Но вот светящаяся область взрыва постепенно стала блекнуть и, наконец, пропала совсем.
Обстановка была тревожной. Пока, по неизвестной причине, термоядерный удар прошел мимо Земли. А если бы нет? Как показали расчеты, в этом случае на Земле погибло бы все живое. От сильного землетрясения, вызванного взрывом, произошло смещение участков поверхности планеты, и часть суши стала бы дном моря, а морское дно материком. Под воздействием высокой температуры сгорела бы растительность и верхний слой почвы, а мировой океан потерял до двадцати процентов воды, вызвав на Земле невиданные горячие ливни. И вряд ли кто мог остаться живым в этом кипятке.
Внимание человечества было приковано к Марсу. В это время второй планетолет уже подошел к "Поиску" и произвел с ним стыковку. Теперь космонавтов насчитывалось девяносто девять человек. Командиром объединенного экипажа стал профессор Котов.
Сразу после стыковки, Михаил Андреевич решил опуститься на Марс и приступить к поиску загадочного разума. Он сам возглавил отряд космонавтов, которому предстояло высадиться на поверхность планеты.
И вот, когда все было готово, тридцать человек, на трех челночных ракетах совершили посадку возле места извержения термоядерного урагана. В отряде находились Тимур, Володя Марков и Вита, которая с трудом уговорила командира взять ее для участия в поиске. Космонавты были вооружены плазменными излучателями и гранулометами, которые уже показали свою эффективность в борьбе с "облаками смерти".
Оставив в каждой ракете по человеку, люди приступили к осмотру местности. Командир предупредил - всем держаться одной группой и не терять из вида друг друга.
Вокруг в беспорядке лежали большие каменные глыбы. Некоторые были оплавлены. На том месте, откуда вылетали снаряды, оказался огромный котлован глубиной в несколько сот метров. Его стены имели ровную, гладкую поверхность. На дне лежали большие куски каменной породы, видимо попавшие туда уже после старта снарядов.
Проведя анализ воздуха и грунта, космонавты обнаружили едва заметные признаки радиации. Это было странно, если учесть, что здесь недавно происходило.
От котлована профессор Котов повел группу дальше к скалам, откуда в прошлый раз было нашествие песчаных холмов.
Двигались космонавты медленно. Мешали каменные глыбы, которые приходилось обходить, а то и перелазить. Но вот, наконец, каменные завалы закончились, и идти стало легче. Подойдя к скалам люди, увидели большую каменную стену. Вита сразу обратила внимание на ее огромные размеры и удивительно ровную поверхность, настолько ровную, словно выточенную гигантским каменотесом. Девушка подошла к командиру.
- Михаил Андреевич, - она рукой показала на скалу. - Как Вы считаете, природа могла бы такое сотворить?
Командир уже сам смотрел на скалу, испытывая чувство смутной тревоги. "Неужели здесь? Все признаки вроде соответствуют. Прошлый раз, именно в этом районе были обнаружены песчаные холмы. Да и на самом деле, так ровно обточить скалу природа не сможет". - Вот что друзья, - сказал он уже вслух, - давайте все ко мне.
Подождав, когда космонавты соберутся, Михаил Андреевич продолжал говорить, внимательно рассматривая скалу.
Место обитания "облаков смерти" видимо где-то рядом. Поэтому требую - всем находиться вместе, постоянно страховать друг друга. Обо всем подозрительном немедленно сообщать мне. И, на всякий случай, приготовьте гранулометы, да и плазменные излучатели тоже. На теплый прием здесь нам рассчитывать нельзя.
Когда все космонавты отстегнули от скафандров оружие, командир повел отряд к скале. Осторожно двигаясь вдоль ее основания, люди тщательно осматривали каждую трещину, каждую неровность. В это время с кораблей передали сообщение о приближении бури. Надо было срочно искать укрытие. Профессор Котов предупредил космонавтов, которые остались в челночных ракетах, чтобы они выпустили дополнительные упоры с буравами, а сам повел отряд к ближайшей пещере.
Едва люди вошли в каменный грот, как раздался сильный гул, напоминающий грохот водопада. Стало совсем темно. Включив на скафандрах прожекторы, космонавты пошли вглубь пещеры. Она постепенно сужалась и окончилась тупиком, в конце которого лежал большой плоский камень. На него то и сели люди, тесно прижавшись, друг к другу и с тревогой, вслушиваясь в разъяренный вой урагана. Проверив отряд, командир с ужасом обнаружил - нет одного космонавта. Как, оказалось, пропала Вита. На вызовы по радио она не отвечала. Первым стремлением Михаила Андреевича было - начать ее поиск, выйдя наружу из пещеры. Но могучий рык, потрясший стены каменного сооружения показал, что это сделать невозможно. И тут профессор Котов почувствовал противную слабость в ногах. Он уже не мог стоять и опустился на камень. В голове шумело. Тошнотворный ком подкатил к горлу. "Что же произошло? Вита, девочка, где же ты?" - Михаил Андреевич говорил чуть слышно, сам, не узнавая своего голоса.
Профессор Котов никогда не был женат и поэтому не имел детей. Вита была его родная племянница и всю ласку, все тепло своей души он отдавал ей. Она рано лишилась родителей, которые погибли во время аварии на дне океана. И с тех пор дядя заменил ей отца и мать. Никогда и никого Михаил Андреевич не любил больше своей племянницы.
Чувствуя, что сознание покидает его, командир ухватился за острый выступ камня. И тут как сквозь сон услышал голос Тимура:
- Михаил Андреевич, Вита должна быть здесь. Я сам видел ее в пещере. Когда мы заходили, она была возле меня, я еще помог ей перейти каменный завал.
Медленно подняв голову, командир смотрел на Тимура почти невидящими глазами. Наконец смысл слов юноши дошел до его сознания.
- Осмотреть каменные завалы насколько это будет возможно. - Он отдавал приказы уже спокойным голосом. - Тимур, где ты видел ее в последний раз?
Тимур повел командира к месту, где они с Витой проходили через нагромождение камней. Космонавты осмотрели все вокруг. В течение трех часов был обследован каждый квадратный метр пещеры, за исключением входа, где порывы ветра валили людей с ног. Но Виты нигде не было. В конце концов, так ничего и, не обнаружив, космонавты опять собрались в тупике пещеры. Судя по дикому грохоту и вою, доносившемуся снаружи, буря находилась в пиковом состоянии. Порывы ветра, иной раз, достигали глубины пещеры.
Космонавты устало садились на плоский камень. Разговаривать не хотелось. Уж очень тяжело было у всех на душе. Осмотрев людей, профессор Котов не поверил глазам - опять не было одного человека. Пропал Володя Марков. Что-то похожее на стон вырвалось из груди командира.
- Всем привязаться! Не терять друг друга из поля зрения! Голос его дрожал.
Космонавты быстро привязали страховочный линь к поясам скафандров. И тут все услышали:
Смотрите! Там, наверху!
Это крикнул Тимур, показывая на широкий каменный козырек, выступавший из стены пещеры на высоте десяти метров. На нем лежали два скафандра, а выше, у самого потолка, клубилось "облако смерти". Космонавты подняли гранулометы.
Стойте! Не стреляйте! - профессор Котов кричал и махал руками. Он как бы всеми силами старался защитить облако. - Не надо, там же Вита и Володя.
Только тут люди поняли страшную действительность его слов. Враг находился рядом. Но он вобрал в себя, их товарищей и уничтожать его было нельзя. Смерть облака стала бы гибелью Виты и Володи.
Грозно перекатываясь, черные клубы медленно уходили в узкую щель в потолке пещеры.
10. КАТАСТРОФА НЕ ПРОИЗОШЛА
На экране появились две светлые перпендикулярные полосы. Они пересекались по центру изображения Земли.
- Так это же прицел, - содрогнулся Денис от страшной догадки. - Значит, сейчас будет применено оружие! Что же делать?
Он лихорадочно смотрел то на экран, то на пульт, не зная, что предпринять. Именно сейчас должно произойти нечто ужасное, непоправимое. Взгляд юноши остановился на устройстве, похожем на ручку управления. Сверху устройства находилась голубая кнопка. И тут Денис вспомнил. "Когда прицел еще не был наведен на Землю, эта кнопка мигала. Сейчас она горит ровным светом". - Он схватил ручку и начал уводить ее в сторону. Изображение Земли дрогнуло и стало смещаться за край экрана. Голубая кнопка на ручке вновь замигала. Раздался орлиный клекот.
- Что, не нравится, - сквозь зубы, зло процедил Денис, продолжая уводить прицел от Земли. Вдруг он ощутил глухой подземный толчок, за ним второй, третий, ... К этому времени Земной шар уже ушел за край экрана и там были видны только звезды.
Подземные удары продолжались почти тридцать минут, и все это время Денис держал ручку управления, не давая ей вернуться в исходное положение. Когда толчки прекратились, он с трудом разжал онемевшие пальцы. Изображение Земли вновь появилось на экране. Было видно, как длинный, светящейся след, почти по касательной уходит в ее сторону. Денис посмотрел на красную кнопку, обведенную двумя черными кольцами. Сейчас она не светилась.
Радость заполнила юношу. Он почувствовал себя так, словно только что свалил с плеч огромную, непосильную ношу. Да, и эта схватка была выиграна. Но, что еще будет впереди?
Пока огненный смерч мчался к Земле, Денис смотрел на экран, решив до конца вести наблюдение за родной планетой. Заодно он позавтракал, съел три кубика концентрированной пищи и выпил ампулу тонизирующей воды. "Что же, получается, - думал юноша, - я ведь не нажимал кнопку с кольцами. Значит у них все заложено в программу. Выходит, давно готовились напасть на нас".
Более семи часов наблюдал Денис за движением огненной трассы и окончательно успокоился, увидев в стороне от Земли мощный взрыв. Родная планета была вне опасности.
Юноша чувствовал себя полным хозяином этого огромного сооружения. Несколько раз, обойдя зал, он сел в кресло, стоящее напротив пульта. Кресло было неудобным и слишком высоким, отчего ноги висели в воздухе, не касаясь, пола. Вдруг на подлокотниках что-то щелкнуло, и небольшие шарообразные выступы на их концах засветились мягким оранжевым светом. И странно, высота кресла сразу уменьшилась, и оно стало полностью повторять форму тела.
- Вот здорово! - вырвалось у Дениса. Сидеть на таком кресле было удобно и очень приятно.
Юноша положил руку на один из оранжевых шаров, при этом чуть сдвинув его с места. Как оказалось, шар легко смещался в любую сторону. И что самое удивительное, кресло при этом двигалось в ту же сторону что и шар. Когда он отпустил оранжевый шар, то тот вернулся в исходное положение, а кресло остановилось. Денис проверил все кресла, что стояли у стены, и все они оказались "управляемые".
Трое суток пробыл Денис в зале, похожем на рубку огромного космического корабля. За это время он дважды ходил к капсулам. Когда искал к ним дорогу, несколько раз попадал в другие залы. В них так же находилось оружие и еще какие-то устройства, назначение которых он так и не понял. Но пора было уходить. Надо сказать людям о том, что находится в логове "облаков смерти".
Надев шлем, Денис собрался покинуть зал управления пришельцев. Но тут его внимание привлек экран. На нем, вместо изображения Земли, появилась панорама марсианской поверхности.
Юноша во все глаза смотрел на экран, на котором хорошо был виден каньон "Титониус Часма" и остроконечные скалы. На какой-то миг он даже забыл, что собрался уходить. Денис увидел в стороне от корабля геологов три челночные ракеты, а совсем рядом со скалой группу космонавтов. "Вот тебе раз, - подумал он, - значит, второй планетолет прилетел, и люди высадились на Марс. Однако долго же я нахожусь здесь. Все, надо уходить и как можно быстрее". - Денис решительно надел шлем и вышел из зала управления.
Через двадцать минут он добрался до диска, закрывавшего выход и, сразу приложил к нему серый камень. Но едва диск двинулся с места, как в образовавшуюся щель ударил порыв ветра. На той стороне шла буря, и выходить было нельзя. Юноша вновь приложил камень к диску, и он мигом закрыл выход. Настроение испортилось. Денис думал о людях. "Как они там? Ведь буря началась совсем неожиданно". Его успокаивало то, что в скалах есть пещеры, и космонавты наверняка в одной из них найдут убежище. Сам он решил вернуться в зал с пультом управления, где можно было отдохнуть. Усталость уже давала о себе знать. Сказывалось и большое нервное напряжение, которое пришлось ему испытать.
По дороге в зал управления Денису захотелось еще раз взглянуть на отца и геологов. Он повернул туда, где в капсулах лежали люди и пришельцы.
Едва юноша вошел в зал, как увидел, что в крайних капсулах, которые до этого момента были пусты - клубится черный туман. "Облако смерти" - понял Денис.
В увиденном было что-то недоброе. Облако в капсулах текло в одну сторону и дрожало. Вот чернота, заполнявшая капсулы, постепенно стала редеть и, сквозь ее полупрозрачную оболочку юноша увидел людей. Сердце в груди забилось, как тяжелый молот - в одной капсуле находилась Вита, в другой был Володя Марков. Жгучее чувство мести и ненависти охватило Дениса. Стиснув зубы, он бросился в зал, где находился арсенал пришельцев. Там, вдоль стен, свернувшись в шары, лежали "облака смерти". Первым его желанием было - ударить по ним плазменным лучом. Подняв излучатель, Денис уже собрался стрелять, но содрогнулся от мысли - "А что если там люди?" - Нет, стрелять было нельзя. Решив облака не трогать, юноша вернулся к капсулам.
Тщательно осмотрев одну из капсул, Денис обнаружил возле изголовья небольшую зеленую кнопку. Аналогичные кнопки оказались на других капсулах. Юноша не мог понять их назначение, но все же после некоторых раздумий, нажал на кнопку одной из капсул, в которой находился пришелец.
Раздалось тихое гудение, и капсула медленно поднялась на высоту одного метра. Затем она так же медленно "поплыла" в сторону коридора. Денис пошел за ней следом. Как оказалось, капсула двигалась в зал управления. При этом входные стены перед ней открывались самостоятельно.
В зале капсула замерла возле края сферической стены, опустившись на пол. Денис решил - "Возможно, это есть начало пробуждения?" - Он вернулся назад и включил капсулы, в которых находились люди. Они, так же как и первая, проплыли в зал управления. Юноше очень хотелось пробудить людей. Он чувствовал, опасности здесь быть не может. Всем процессом управляли роботы, а они принимали людей за пришельцев.
В зале управления Денис ждал, сидя в кресле. Неожиданно он заснул. Сказалось накопившееся утомление. Когда же проснулся, то увидел, что капсулы наполнены чем-то белым. Примерно через час, они стали совершенно прозрачны, а все, кто в них находился, оказались в белой, плотно облегающей тело одежде. Вот крышка капсулы, где лежала Вита, начала медленно подниматься. Денис смотрел не шелохнувшись. В это время, то же самое происходило с остальными капсулами.
Первой очнулась Вита. Открыв глаза, она некоторое время лежала без движения. Затем, облокотившись рукой на край капсулы, встала, в недоумении оглядываясь по сторонам. Увидев Дениса - вскрикнула от радости.
- Денис, ты! - девушка бросилась к нему, ничего не замечая вокруг. По ее щекам текли слезы. Она прижалась к его скафандру, и Денис вдруг ощутил себя самым счастливым человеком на свете.
В это время начали пробуждаться остальные люди. Очнувшись, они так же обнимали друг друга, смахивая с глаз непрошеные слезы. Профессор Таранов долго держал сына в своих могучих объятиях. Космонавты с волнением наблюдали их трогательную встречу.
Но вот понемногу все успокоились, и Денис начал рассказывать, что с ним произошло. Когда он говорил об обстреле Земли снарядами пришельцев, лица у людей помрачнели. Но Володя Марков и Вита сообщили, что Земля от обстрела не пострадала. Благодаря Денису термоядерный ураган миновал ее. Всем стало ясно - действия пришельцев по отношению к людям можно оценивать только как враждебные. Давно уже на Земле не было войн и насилия, и поэтому рассказ Дениса вызвал всеобщее негодование. Не хотелось верить, что столь могучий разум мог нести смерть. Вдруг раздался испуганный крик Виты:
- Кто это? Там, у стены!
Она широкими от ужаса глазами смотрела в ту сторону, где находились капсулы. Возле них стоял пришелец. Казалось, он внимательно слушал, о чем говорят космонавты. Никто не заметил его пробуждения. Огромные, круглые глаза инопланетянина, не мигая, смотрели на людей.
11. КОРАБЛЬ ПРИШЕЛЬЦЕВ
Люди молча наблюдали, как "облако смерти" исчезает в потолке их убежища. Видимо, его логово находилось где-то рядом.
Грохот и завывание бури продолжали сотрясать стены пещеры. Космонавты устали, но жалоб не было. Командир смотрел вверх, туда, где лежали два скафандра. Он уже окончательно успокоился, и лишь противная слабость в ногах еще давала о себе знать. К нему подошел Тимур.
- Михаил Андреевич, садитесь, пожалуйста.
Осторожно поддерживая профессора за руку, он помог ему сесть на камень, а сам, подойдя к стене, полез наверх, туда, где лежали скафандры. Ловко карабкаясь по неровностям стены, Тимур быстро добрался до каменного выступа. Взяв скафандры, он спрыгнул вниз и осторожно положил их у ног космонавтов.
- Я не сомневаюсь, - произнес он тихо, - эти скафандры найдут своих владельцев.
Думая про Виту, Тимур невольно вспомнил Дениса. Грусть сжала сердце юноши. Он хорошо знал о чувствах друга к Вите. Нет, Денис ничего не говорил ему, просто, когда он смотрел на Виту или заводил разговор о ней, все было "написано" на его лице. Более того, ему не раз приходилось наблюдать каким, добрым, ласковым взглядом Вита смотрела на Дениса. И как мгновенно ее взор становился строгим и невозмутимым, если Денис поворачивался к ней. Гордая девушка решительно скрывала свои чувства.
Думая о друзьях, Тимур нахмурил брови. "Да, он обязательно сохранит скафандры Виты и Володи. Но где сейчас скафандр Дениса? Может лежит где-то, засыпанный песком, весь истерзанный бурей об острые камни. На всякий случай, надо осмотреть то место, где в прошлый раз на них напало "облако смерти". Там еще Денис споткнулся, выручая его". - Тимур вспомнил, где это было. - Почти рядом с кораблем геологов. Как только буря утихнет, надо уговорить "батю" сходить к тому камню. Может скафандр Дениса найдется?" У космонавтов была традиция - хранить вещи погибших товарищей, а их скафандры, после возвращения на Землю, помещать в международный музей космонавтики.
Тимур опустился на камень рядом с командиром.
- Михаил Андреевич, думаю, что разделю мнение всех, если обращусь к Вам с просьбой. Когда буря закончится, разрешите осмотреть место, где был оставлен Денис. Скафандры Виты и Володи у нас, а его где-то там. - Юноша умоляюще смотрел на командира. Однако профессор Котов молчал. Найти скафандр Дениса в подобной ситуации было почти безнадежно. Наконец, подняв голову, Михаил Андреевич окинул взглядом всю группу. Космонавты смотрели настороженно, но лица их выражали решимость, и командир понял - люди готовы к поиску.
- Хорошо, - профессор Котов повернулся к Тимуру, - после окончания бури попробуем найти скафандр Дениса. К тому же это как раз на пути к челночным ракетам.
Командир говорил тихо. Чувствовалось, ему трудно произносить слова, и Тимур не стал его больше беспокоить. Он замолчал, прислушиваясь к завыванию бури. Молчали и остальные космонавты. Оставалось только одно - ждать, когда утихнет разбушевавшаяся стихия.
Чтобы исключить внезапное нападение "облаков смерти" велось круговое наблюдение. Было решено, если облако появится, стрелять гранулами в сторону, стараясь отпугнуть. При этом мощность зарядов брать минимальную. Космонавты не теряли надежду на спасение своих товарищей.
Время шло, порывы ветра постепенно начали слабеть. Они уже не достигали глубины пещеры и, наконец, полностью буря полностью утихла.
Подождав, когда пыль и песок осядут, космонавты вышли из убежища.
Было время второй половины марсианского дня. Солнце стояло чуть ниже зенита, при этом выглядев как большой тусклый шар. Однако воздух с каждой минутой становился прозрачнее. Вот вдали начали вырисовываться челночные ракеты, а в стороне от них, чуть ближе к пещере, показался силуэт огромного корабля геологов. Профессор Котов принял решение - вначале осмотреть место гибели Дениса, после этого вернуться на орбиту.
Космонавты направились в сторону корабля геологов. Тимур шел впереди отряда. Как всегда шагать по сыпучему песку очень было трудно, но Тимур шел довольно быстро. Хорошая зрительная память не подвела его, и юноша точно вывел отряд к месту, где они в первый раз встретились с "облаком смерти". Надежным ориентиром служил камень, о который Денис так неудачно споткнулся, и который сейчас, к счастью, не был занесен песком. Камень больше напоминал металл, чем обычную породу. Скорее всего, это и был металл метеоритного происхождения, еще неизвестный на Земле. С помощью эхо локации удалось определить размеры всей глыбы, которые оказались внушительны - несколько кубических метров. Плотность камня была близка к плотности свинца. Один из космонавтов нашел небольшой осколок этого вещества, который решили взять для более тщательного изучения.
В течение нескольких часов люди осмотрели и проверили эхо локацией площадь радиусом более двухсот метров. Но признаков скафандра Дениса так и не обнаружили. Когда стала приближаться ночь, Михаил Андреевич дал команду прекратить поиск.
Сумерки сгущались быстро, настолько быстро, что космонавты поняли - до наступления полной темноты к челночным ракетам им не успеть. Да и сил уже не оставалось. До корабля геологов было ближе, чем до ракет, и профессор Котов решил отвести группу к нему.
Уже совсем стемнело, когда люди входили в корабль. Планетолет геологов сохранял свой жилой вид и, казалось, что обитатели покинули его совсем недавно. В радиорубке, в креслах, лежала одежда геологов. Она еще раз напомнила о прошедшей здесь жуткой трагедии. Космонавты минутой молчания почтили память товарищей.
Проведя вентиляцию отсеков и очистку воздух, люди сняли скафандры. На Землю и на орбиту передали сообщение о случившемся. Академик Петров поблагодарил всех за мужество и выразил скорбь по поводу утраты Виты и Володи. Он так же сообщил, что Совет Ученых принял решение в ближайшее время одному из планетолетов совершить посадку на поверхность Марса. Это значительно облегчит работу космонавтов и даст возможность использовать специальные горные вездеходы и другие машины для исследования планеты.
После сеанса связи прожекторы за бортом корабля были включены на полную мощность, а у иллюминаторов профессор Котов выставил наблюдателей. Остальным космонавтам он разрешил отдыхать, сам же остался в радиорубке.
Усталость и нервное напряжение быстро оказали свое воздействие. Через несколько минут все, кроме наблюдателей, спали крепким сном.
Михаил Андреевич из рубки не уходил. Он внимательно просматривал вахтенный журнал корабля, надеясь найти что-нибудь новое, что могло "пролить" свет на происходящие события. Но ничего подозрительного в журнале не было, все записи оказались знакомые и в основном состояли из сообщений на Землю.
Прочитав до конца, Михаил Андреевич задумался. - Да, ничего нового, а ведь сколько загадок. Пора, ох как пора, начать их разгадывать.
Он вновь стал перелистывать журнал. И тут его внимание привлекла небольшая, вроде бы ничем неприметная запись "...когда солнце, скрывшись за горизонтом, еще продолжало вспыхивать ..."
- Странно, - подумал командир, - почему солнце, зайдя за горизонт, вспыхивало?
В это время в радиорубку вошел Тимур.
- Михаил Андреевич, разрешите?
- А, Тимур! Заходи, заходи. Ты чего не спишь?
- Знаете, что-то не спится. На душе какая-то смутная тревога. Даже сам не знаю, почему.
Юноша сел в кресло рядом с профессором. Его взгляд упал на раскрытый вахтенный журнал. Заметив это, командир пояснил.
- Вот решил все просмотреть, и обнаружил любопытную запись. Ты когда-нибудь слышал, чтобы солнце на Марсе, уйдя за горизонт, вспыхивало?
- Честно сказать - узнаю впервые.
- То-то и оно, что впервые. Вот и у меня возникли подозрения. На эту фразу никто внимания не обращал, в том числе и геологи. Но ведь записать-то они ее записали! Наверняка видели какое-то явление, но не придали ему серьезного значения. Как ты считаешь?
Тимур не успел ответить. В динамиках внутренней связи раздался голос одного из космонавтов-наблюдателей.
- Михаил Андреевич, можно Вас?
- Да, что случилось?
- Понимаете, - голос наблюдателя был заметно взволнован, - здесь что-то странное происходит. Вначале были какие-то вспышки на горизонте. Я это заметил случайно, когда на несколько секунд выключил свет прожекторов. А вот сейчас там появилась светлая полоса, и интенсивность ее свечения быстро растает. - Голос в динамике замолчал.
Командир и Тимур вопросительно переглянулись.
- Ну вот, - сказал, закрывая журнал, профессор Котов, - как раз то, о чем мы с тобой вели разговор.
Командир встал, следом за ним поднялся и Тимур. Они направились на западную сторону корабля, откуда говорил космонавт-наблюдатель.
Прильнув к иллюминаторам Михаил Андреевич и Тимур до боли в глазах всматривались в темноту ночи. Действительно, на самом горизонте они заметили, едва заметную светлую полосу. Ее правый край закрывали скалы, яркость же свечения самой полосы заметно возрастала.
- Вот что друзья, - не отрываясь от иллюминатора, сказал командир, - объявите тревогу. Пусть все наденут скафандры, а мой скафандр принесите сюда.
Тимур и космонавт ушли, а Михаил Андреевич продолжал вести наблюдение.
Через несколько минут весь отряд знал о странном явлении. О нем сообщили на орбиту, но наблюдатели на планетолетах ничего не замечали.
Между тем, свечение продолжало увеличиваться и, вот из-за горизонта появился, словно вынырнул, огромный шар. Солнечные лучи еще касались его, и он тускло светился. Однако свечение стало быстро блекнуть и вскоре пропало совсем. Видимо, снижаясь, шар вошел в теневую сторону Марса. Визуально он не наблюдался, но люди уже поняли - это чужой космический корабль.
12. КОР
Пришелец и люди молча смотрели друг на друга. Земляне на миг забыли об опасности. Трудно объяснимое чувство овладело каждым человеком. Ведь только подумать - они видят инопланетянина, представителя чужого мира, чужого разума.
Космонавты смотрели на пришельца, постепенно сознавая, что перед ними враг. Враг умный и жестокий. Холодные глаза инопланетянина не выражали ни удивления, ни любопытства. Молчание нарушил Денис. Он вышел вперед и, отстегнув от пояса плазменный излучатель, положил его на пол, показывая этим, что намерения людей к пришельцу мирные. Затем протянул к нему обе руки и громко, чеканя каждое слово, произнес:
- Здравствуй далекий брат, наконец-то мы встретились с тобой.
Глаза у пришельца дрогнули. Они уже не были пустыми и холодными. И резко, раскрывая свой клювообразный рот, он что-то начал говорить. Речь была булькающей, похожей на орлиный клекот. Вдруг, к большому изумлению людей, в зале зазвучал голос:
- Здравствуй, брат, я тоже ждал нашей встречи.
Это было так неожиданно, что космонавты растерялись.
- Как! Они уже знают наш язык?!
Голос исходил откуда-то сверху. Видимо там был кибернетический переводчик.
Пришелец, так же вытянув вперед обе руки, подошел к Денису. Лица у людей потеплели. В их взглядах уже не было той враждебности и неприязни.
Вновь раздался голос пришельца. Он говорил быстро, словно захлебываясь, и опять речь переводилась на язык землян.
- Меня зовут Кор, Я знаю, недавно голубой планете угрожала большая опасность и поэтому хорошо понимаю ваше состояние. Мы вирги, живем на планете Вири, которая находится очень далеко отсюда. Но не все вирги стремятся к разрушениям. Я так же, как и вы хочу дружбы. Этого хотят многие мои товарищи. Когда-то на нашу планету прилетели разумные существа, похожие на вас. Но только тело у них голубое, а волосы фиолетовые. Это были жители планеты Тори. Они создали у себя могучую цивилизацию и уже давно искали братьев по разуму. Торяне многому научили виргов. Посвятили в тайны своей науки, сделали все, чтобы вирги не враждовали. На планете Вири жило много племен, которые постоянно вели между собой войны. Вирги убивали друг друга, а живых превращали в рабов. Торяне убедили нас прекратить братоубийство. Они сами никого не убивали и не знали войн и насилия. С их помощью планета Вири стала быстро развиваться. Мы научились строить космические корабли и торяне пригласили нас на свою планету. Много виргов тогда улетело вместе с ними. Затем, с планеты Вири периодически стартовали космические корабли, которые летели к торянам. Но это были плохие корабли. Они несли Тори смерть и разрушения. Вирги заболели опасной, черной болезнью - жаждой разрушений. Они вновь стали алчными и жестокими. "Великий вождь" Ор стал призывать всех к войне против Тори. Он говорил: "Вирги должны завоевать всю Вселенную. В первую очередь надо уничтожить торян, а их научный и технический потенциал использовать для своих "великих целей". Когда с Тори будет покончено, необходимо уничтожать все планеты, где есть жизнь. Никто не должен жить, кроме виргов". Так говорил "Великий вождь". Но планета Тори очень могущественна, и чтобы ее уничтожить, Ор решил применить хитрость. Отправить на Тори космические корабли, в которых будет скрыто оружие. И как только виргов станет много - начать истреблять торян. Но ему это не удалось. Смелый и честный вирг Бор сумел передать на Тори послание, в котором предупредил о намерении виргов. Получив послание, торяне успели создать вокруг своей планеты мощное силовое поле. Его природа оказалась неизвестна виргам, а их оружие не могло пробить его оболочку. Но на создание защитного поля требуется много энергии, и поэтому долго существовать оно не может. Сейчас над планетой Тори летают корабли виргов. Они ждут, когда у торян иссякнут источники энергии и тогда, как кровожадные летары, нападут на них. По приказу Ора, Бор был схвачен и казнен. Его поместили в капсулу, которую подняли в космос и там раскрыли. Так было уничтожено много виргов, не желающих войны с торянами. Но "Великий вождь" Ор очень любил войну. Он не хотел ждать, когда у торян ослабнет защитное поле. Ученым Вири было приказано искать во Вселенной планеты, на которых есть жизнь. В свое время торяне говорили виргам, что, по их мнению, около звезды Эры есть жизнь. Они сами собирались посетить планеты этой звезды. Узнав об этом, Ор приказал готовить корабль "смерти" на звезду Эру, то есть - к вашему солнцу. И вот, прилетев сюда, мы обнаружили на голубой планете разумную жизнь с высоким уровнем развития. Чтобы быть незамеченным, наш корабль остался на краю солнечной системы, а на красную планету, где сейчас мы находимся, скрытно переправлялось оружие, и велась подготовка к уничтожению Земли. Надо сказать, Ор велел расправляться с планетами так, чтобы жители не могли понять причину своей гибели. Он говорил: "Надо готовить нападение таким образом, чтобы ничем не выдать своего присутствия, и удар должен быть внезапным и мощным. Это исключит противодействие со стороны жителей планеты. А если их технический потенциал высок, то постараться использовать его на "благо" будущих войн. Я и некоторые мои товарищи не хотели гибели вашей планеты. Мы собирались убедить в этом весь экипаж корабля. Но приказ Ора был таков - "Тех, кто начнет говорить о любви к жизни других планет, казнить немедленно". Десять моих товарищей были схвачены. Капитан корабля Ур велел поместить их в капсулы и после того, как голубая планета перестанет существовать, все десять виргов будут лишены жизни. Сейчас наш корабль уже должен подлетать к красной планете. В нем находится Ур и его сторонники, но там есть и мои товарищи. В зале "сна", где лежат капсулы, так же должны быть противники разрушений. Троих я знаю, но может, есть и еще. Вирги опасаются об этом говорить открыто. Ведь если узнает Ур, то их ожидает казнь. Сейчас он наверняка злой как хищный летар. Ур видел, обстрел Земли прошел без ущерба для нее и думает, что дело не обошлось без сторонников мира. На корабле есть мощное оружие, способное уничтожить Землю. Но если вирги его применят, то им не хватит энергии улететь обратно и придется ждать корабль с Вири. На такое Ур вряд ли пойдет. Скорее всего, он постарается найти кусок нигилита, который был утерян где-то здесь во время бури. А это значит, корабль виргов должен опуститься на красную планету и обнаружить себя. Если им удастся найти нигилит, то Уру хватит энергии не только для возвращения на Вири, но и для уничтожения Земли.
Кор подошел к пульту и нажал несколько кнопок. На сферическом экране опять появились звезды. А через несколько минут все увидели огромный шар, который висел над скалами, постепенно снижаясь. И тут космонавты увидели корабль геологов. Всего на несколько секунд мелькнул он на экране, но этого было достаточно, чтобы заметить на нем светлые точки включенных бортовых прожекторов. Вне всякого сомнения, на корабле находились люди! Кор нажал еще несколько кнопок.
- Я включил пробуждение своих товарищей, - пояснил он. - Сейчас сюда прибудут три капсулы. В них находятся честные вирги. Пробуждение будет ускоренным. В данный момент на планете ночь и надо принять все меры, чтобы найти нигилит. Если это раньше сделает Ур, то последствия будут ужасны. Он, не задумываясь, выполнит приказ "Великого вождя". Нам с вами предстоит обследовать большую площадь. Роботы помочь не могут. Они устроены так, что не выносят присутствия нигилита. Это сделано с целью - исключить допуск роботов к источнику могучей энергии, и тем самым предотвратить возможность катастрофы, которая однажды чуть не произошла на Тори. - Кор замолчал, а затем задумчиво произнес. - Вот если бы знать, где находится нигилит. Найдя его, мы получили бы возможность захватить корабль виргов, пока они будут заняты поиском.
Когда Кор сказал последнюю фразу, Денис вспомнил про странную каменную глыбу, похожую на металл. Вынув осколок этой глыбы из кармана скафандра, он протянул ее пришельцу.
- Это случайно не нигилит?
Огромные глаза Кора мгновенно стали зелеными.
- Это он! Ты знаешь, где находится основная масса? - Кор глядел на Дениса, и цвет его глаз менялся от салатов ого до темно-зеленого. Видимо это был признак выражения радости.
- Конечно, знаю. - Денис смотрел в круглые глаза инопланетянина, чувствуя, как у него появляется искренняя симпатия к этому чужаку.
-Да, - думал юноша, - если у них есть такие вирги как Бор, то они достойны уважения.
В это время в зал управления "вплыли" три капсулы. Пока ждали пробуждения виргов, Денис рассказал о том, что с ним случилось на берегу водохранилища. Все космонавты, в том числе и Кор, слушали с большим вниманием и, когда Денис закончил говорить, Вита не выдержала и воскликнула.
- Денис, и ты все это время молчал!
Она с укором смотрела на юношу. Денис, виновато улыбаясь, стал объяснять, почему он и Тимур не могли сразу рассказать о "пробуждении" его наследственной памяти. Вирг Кор подошел к Денису и положил руку на его плечо.
-Да мой мальчик, ты видел настоящих торян.
И тут Денис понял - его взаимная симпатия с Кором переходит в большую дружбу.
К этому времени поднялись крышки трех капсул и находящиеся в них вирги "пробудились". Кор в течение нескольких минут рассказал им что произошло, и представил людям. Виргов звали Ло, Ту и Ар. Они так же, как и Кор, здоровались с каждым космонавтом, и их огромные глаза сияли зеленой радостью. Но вот все четверо виргов начали что-то быстро обсуждать. Перевода разговора пришельцев не было, и земляне не поняли, что они собираются делать.
Вдруг на полу, рядом с космонавтами, образовалось круглое отверстие, из которого вышло черное облако. Оно стало клубиться на одном месте. При этом люди с опаской смотрели на своего недавнего врага. Спустя минуту, там, где клубилось облако, на полу лежали тонкие, белые кольца диаметром около двадцати сантиметров. Кор поднял одно кольцо и, подойдя к Денису, осторожно надел ему на голову. И юноша услышал, словно Кор начал говорить на языке землян.
- Эти устройства помогут нам понимать друг друга.
Через минуту на голове у каждого космонавта было белое кольцо из неизвестного эластичного материала. Теперь общение с пришельцами ничем не отличалось от общения людей между собой,
Из отверстия в полу вновь появилось облако.
- Это роль, - сказал Кор, видя, с каким интересом космонавты наблюдают за облаком, - специальные роботы, их нам подарили торяне. Они очень полезны, но, к сожалению, мы не знаем, как их создавать. Торяне в это нас не посвятили.
На этот раз, там, где клубилось облако, оказалось четыре скафандра. Они были очень эластичны и совершенно прозрачны. Только на изгибах рук и ног цвет плавно переходил в светло-коричневый. На спине и на груди скафандров имелись устройства, в виде твердых, тонких дисков той же коричневой окраски.
Надев скафандры, вирги внимательно осмотрели людей.
- Вот что, - сказал Кор, - у нас есть скафандры небольшой величины. Я думаю, они для вас подойдут.
Скафандры виргов оказались очень удобными. Они не стесняли движений, в отличие от неуклюжих скафандров космонавтов. Единственным их недостатком были рукава, которые оканчивались четырехпалыми перчатками. Но и они не создавали особого неудобства.
Подождав, когда люди оденутся, Кор объяснил:
- На груди скафандров имеется кнопка. С ее помощью включается летательное устройство, заложенное в дисках и на поясе. Само управление осуществляется за счет мыслительной работы. Принцип действия летательного аппарата основан на изменении поля тяготения планеты. На левой руке вы видите устройство, похожее на браслет. Это индикатор запаса энергии. Когда он горит зеленым светом, энергии больше половины, если желтым - то меньше половины. Ну, а красный свет говорит о том, что основной источник энергии израсходован, и начал работать резервный, равный одной четверти основного. А сейчас попробуйте управлять своими скафандрами. - С этими словами Кор взмыл к потолку зала управления. Остальные вирги поднялись вслед за ним.
Люди осторожно начали проверять скафандры пришельцев. Но летать в них оказалось легко и приятно. Через несколько минут земляне уже пролетали вместе с виргами под куполам зала, описывая головокружительные виражи.
Когда все опустились на пол, Кор с удовлетворением отметил:
- Летаете вы хорошо, не хуже виргов. Хотя у нас это в крови, ибо наши предки были птицами. А сейчас надо спешить, вылетаем на поиск нигилита. Ар, ты останешься здесь и, как только я дам сигнал, сразу высылай контейнер.
Ар сел за пульт, а люди и вирги, выйдя из зала управления, направились вдоль по коридору. Они поднялись над полом на несколько метров и очень быстро долетели до выхода. К удивлению Дениса, этот выход оказался на самой вершине скалы. Видимо их здесь было несколько.
Вокруг простиралась спокойная марсианская ночь. Черный бархат неба был весь усеян яркими, крупными звездами. Корабля виргов не было видно. Скорее всего, он находился за высокими скалами, очертания которых слабо угадывались в темноте. Устройство ночного видения, заложенное в скафандрах виргов, с увеличением дальности показывало хуже. Но корабль геологов и стоящие в нескольких километрах от него челночные ракеты были видны хорошо.
Поднявшись над скалой, люди и трое виргов взяли направление в сторону планетолета землян. Впереди плавно парил Денис, который вел всю группу. Свободный полет доставлял космонавтам большое удовольствие и был похож на сказочный сон. Им казалось, что плывут они в глубине огромного океана, дном которого является марсианская поверхность. Удивительные летательные аппараты мгновенно выполняли волю людей.
Денис прикинул место, где, по его мнению, должен находиться нигилит. Когда они опустились, то увидели на песке множество углублений, похожих на следы. "Выходит, совсем недавно здесь были люди и что-то искали? Значит это они сейчас на корабле".
- А вот и нигилит! - радостно воскликнул Кор, показывая на светло-серый камень, который почти на полметра выступал из песка. Вокруг камня было наибольшее количество следов, и возможно он чем-то привлекал тех, кто здесь ходил.
Кор ликовал. Он сообщил Ару, чтобы тот немедленно высылал контейнер, а сам от радости обнимал людей и виргов. Собственно радовались все, понимая, что сильный и опасный противник частично обезврежен.
Через десять минут прибыл контейнер. Внешне он был похож на приплюснутый шар диаметром около двадцати метров. Опустившись на небольшую высоту, контейнер замер над местом, где находился нигилит. Нижняя половина шара раскрылась, как лепестки громадного цветочного бутона и из него извиваясь, стали выходить круглые, черные жгуты, похожие на щупальца осьминога. Они вошли в песок со всех сторон камня и продолжали проникать туда все глубже и глубже. Наконец движение жгутов прекратилось и контейнер, медленно поднимаясь, извлек из песка большую глыбу нигилита. Она была обвита черными щупальцами, которые постепенно втягивали ее внутрь шара. Затем контейнер закрылся и, набирая высоту, отправился обратно.
Проводив контейнер, люди и вирги собрались лететь к кораблю геологов, но вдруг услышали голос Ло.
Над скалами уль! Это группа поиска с корабля виргов!
Все повернулись в сторону скал. Там, на фоне темного неба, появился серебристый предмет, похожий на сигару.
- Вверх! Всем вверх, пока они нас не заметили! - Это кричал Кор. Он первым взмыл в небо. Поднявшись на высоту двух километров, Кор дал сигнал остановиться.
- Здесь вряд ли нас обнаружат. Сейчас у них главная задача - найти нигилит. Наш контейнер они, скорее всего не заметили, иначе повернули бы в его сторону.
К этому времени "сигара" подлетела к кораблю геологов. Сделав круг, она опустилась, и из нее вышло трое виргов. Вытянув перед собой руки, инопланетяне пошли к кораблю.
- Это же знак мира! - воскликнул Кор. - Они хотят дружбы с землянами! Неужели Ур стал сторонником мира? В это трудно поверить. Скорее всего, он задумал какую-то хитрость. Я предлагаю пока всем оставаться здесь, а мы с Денисом выясним обстановку.
Кор и Денис быстро опустились до высоты нескольких метров. Стараясь оставаться незамеченными, они приблизились к виргам настолько, чтобы слышать их разговор.
- Вуль, ты уверен, что жители голубой планеты нас поймут? А то, как бы не встретили оружием. Знаешь, это глупо умирать от рук тех, с кем хочешь дружбы.
- Да нет Ро, не думаю, чтобы они были столь опрометчивы в применении оружия. Это видимо довольно разумные существа. Конечно, Ур и его друзья, будь на их месте, давно бы уничтожили нас.
Кор и Денис переглянулись. На корабле виргов явно что-то произошло и именно с этим связано их стремление к дружбе. Кор сделал знак Денису, чтобы он оставался на месте, а сам взмыл вверх и опустился перед тремя виргами. Те от неожиданности остановились, а затем бросились его обнимать.
- Кор, дружище, как ты здесь оказался? А Ур убеждал нас, что жители голубой планеты уничтожили всех виргов, которые были в зале "сна". - Это говорил третий вирг Гор, пожимая Кору руки.
- Нет Гор, жители голубой планеты никогда бы не пошли на такое преступление. Это умные и добрые существа. И вы знаете, они очень похожи на торян. А что у вас произошло?
- У нас, - начал Гор, - у нас случилось вот что. Когда был обнаружен старт термоядерных снарядов, мы не могли понять, кто это сделал. Но, увидев, что снаряды прошли мимо голубой планеты и взорвались в стороне, решили - это не вирги. Ур был в ярости. Он хотел уничтожить голубую с помощью аннигилятора, но это лишало бы корабль энергии. Тогда он решил опуститься на красную планету и разыскать нигилит, который был утерян во время бури. Подлетая, мы обнаружили здесь жителей с голубой планеты и тоже были поражены их сходством с торянами. Но Ур продолжал утверждать, что если мы не уничтожим жителей с голубой планеты, они уничтожат нас. Однако большинство ему не верило. Мы тайно договорились захватить Ура и его единомышленников. Нам удалось совершить задуманное. Сейчас Ур и его друзья находятся в капсулах. После этого были освобождены десять виргов, которых Ур собирался казнить и, теперь мы хотим предложить жителям голубой планеты дружбу.
- Я уже знаком с ними. - Кор смотрел на виргов сияющими зелеными глазами. - И успел подружиться. Денис! Лети сюда, здесь друзья! - Последнюю фразу Кор сказал громче, чтобы Денис его хорошо слышал.
Изумлению и радости виргов не было предела, когда перед ними очутился житель голубой планеты.
- Это мой друг. - Кор с удовольствием представил Дениса своим товарищам. - Это он уничтожил термоядерные снаряды.
Вирги по очереди обнимали Дениса и пожимали ему руки. Зелеными были их огромные глаза. А Кор в это время поднялся в воздух и, через несколько минут, около уля опустилась вся группа людей и виргов. Они уже знали, что произошло. И вновь начались дружеские объятия и рукопожатия. Поэтому не сразу заметили, как переходной шлюз корабля геологов открылся и из него вышли люди. Утопая в песке, космонавты бежали к улю. Они все видели в иллюминаторы и поняли - пришельцы хотят дружбы с землянами.
Встреча была ликующей. Денис, Тимур, Володя Марков обнимали профессора Котова, других космонавтов. Профессор Котов и профессор Таранов долго стояли обнявшись. Глаза у обоих были влажными. Вирги молча наблюдали радостную встречу людей. Денис представил виргов землянам. Он рассказал, что у них произошло, а так же все, что знал о прекрасной планете Тори, ее умных и добрых жителях. Заканчивая свой рассказ, Денис отметил:
- Сейчас далекая Тори в большой опасности. Как только у торян иссякнут запасы энергии, они будут уничтожены жестоким, не знающим пощады врагом. Будет совершено преступление, против могучей мирной планеты. Мощный технический потенциал Тори способен без следа уничтожить сотни таких планет, как Вири. Но у торян исключительно
высокое сознание, и они не сделают этого, даже в целях собственной защиты. Наши друзья, вирги, которые здесь находятся, полны решимости оказать помощь торянам. Они считали и считают их своими братьями. На планете Вири много сторонников мира. Но сейчас управление там захватили любители войн во главе с Ором. Они жестоко расправляются с теми, кто выступает за мир. Это они казнили Бора, совершившего подвиг, спасая планету Тори. Мы знаем, у нас на Земле, еще во времена существования наций, было нечто подобное. Одна из наций, уповая на свою исключительность, стремилась уничтожить другие. Сейчас примерно тоже самое происходит на Вири, только в гораздо большем масштабе. Мы должны помочь нашим братьям, торянам и виргам.
Денис замолчал. Вирги, так же как и люди, внимательно слушали, и их глаза горели красным огнем гнева против жестокости и насилия. Несколько секунд длилось молчание. Космонавты стояли, ошеломленные рассказом Дениса. В это время из сигарообразного уля вышел Ро. Подойдя к Кору он сказал:
- Кор, я передал на корабль о том, что мы встретились с жителями голубой планеты. Вирги очень рады и хотят увидеть землян. Надо пригласить их на корабль. Уль всех не вместит, поэтому я попросил прислать сюда наль.
Космонавты слышали, что говорил Ро. Денис повторил его слова для тех, кто не имел переговорного устройства. Затем Кор обратился к людям.
- Братья, мы приглашаем вас посетить наш корабль. Весь экипаж с нетерпением хочет видеть жителей голубой планеты.
Земляне охотно приняли предложение виргов. О том, что произошло, и то, что люди решили посетить корабль пришельцев, профессор Котов сообщил на челночные ракеты. К этому времени уже начало светать. Наступало утро. Рядом с улем опустился аппарат, похожий на забравший нигилит контейнер. Это был такой же сплющенный шар, но
гораздо больших размеров. Он намного превосходил челночную ракету землян. Космонавты догадались - это наль.
Когда у шара открылся люк, вирги попросили людей войти. Кор предупредил, чтобы входили по пять человек - наль имел переходной шлюз, рассчитанный на пятерых.
Внутри шара была нормальная атмосфера и там можно было находиться без скафандров.
Люди вместе с виргами начали заходить в наль. Когда все вошли, Кор попросил снять скафандры. Прозрачные скафандры виргов снимались легко и быстро, в то же время, космическая одежда людей была похожа на латы древних рыцарей и, чтобы ее снять, требовались значительные усилия.
Когда все разделись, Вуль дал группе профессора Котова переговорные устройства. И только тогда наль медленно, набирая высоту, направился к кораблю виргов.
Полет проходил плавно и почти не ощущался. Дышалось легко и свободно. Людям казалось, что находятся они в сосновом бору, где совсем недавно прошел теплый летний дождь. К смолистому запаху деревьев примешивался еще аромат каких-то цветов. Вуль попросил землян пройти в дальний отсек наля, похожего на зал управления в скале, но только меньших размеров. Сферический потолок здесь плавно переходил в переднюю стену и уходил дальше вниз, как бы продолжая шаровую поверхность. В этом месте пол был похож на полумесяц и между ним и стеной оставался свободный промежуток в несколько метров. Вдоль этого промежутка располагался ряд кресел, куда пришельцы предложили космонавтам сесть. Едва люди оказались в креслах, как передняя часть сферы засветилась, а затем стала совершенно прозрачной и перед изумленными землянами предстала величественная панорама марсианской поверхности, освещенная лучами утреннего солнца.
Наль летел на высоте нескольких километров. Внизу проплывали остроконечные скалы, между которыми находились глубокие расселины и пропасти. Длинные тени скал придавали всей картине причудливый фантастический вид. А вдали, где начиналось царство песков, уже был виден громадный шар.
- Вот это и есть наш корабль, - сказал Вуль, показывая рукой на шар.
Наль медленно кружился вокруг звездолета пришельцев. Виргам хотелось, чтобы люди рассмотрели его со всех сторон. Это был действительно гигантский корабль. Диаметр шара превышал пятьсот метров. Был он белый, с небольшим голубым отливом и совершенно гладкий. Внизу звездолет поддерживали двенадцать мощных упоров - колонн, которые в полете, видимо, убирались внутрь корабля. Выше колонн, по всей окружности шара, виднелось несколько рядов черных отверстий, издали похожих на большие пчелиные соты. Космонавты решили, что это двигательные установки. Кор подтвердил их мнение.
- Да, - стал рассказывать он, - это силовые установки, которые необходимы для разгона звездолета до так называемой "пороговой" скорости. Она немного меньше скорости света и нужна для разрыва пространства, при котором корабль как бы делает скачок в сотни, а то и в тысячи световых лет. Он почти мгновенно исчезает в одной точке пространства и появляется в другой. Затем скорость гасится, опять же с помощью этих двигателей. Кроме того, они нужны и для полета внутри звездных систем, поскольку для разрыва пространства места там не хватает. Когда торяне еще не знали, как разрывать пространство, их корабли летели к звездам тысячи лет, поэтому родную планету видело только первое поколение космонавтов. Сейчас на путь от Земли до Тори можно затратить около шести месяцев, а то и меньше, если экипаж сможет выдержать перегрузки при разгоне и торможении.
Изображение на экране пропало, и люди поняли - наль входит внутрь корабля. Когда он замер, послышался легкий шум, напоминающий шипение воздуха, после чего вирги пригласили землян к выходу.
Выйдя из наля, люди сразу очутились в большом, светлом помещении. Там их уже ждал экипаж корабля пришельцев. Космонавты так и не заметили, где разделяются наль и корабль. Было такое ощущение, словно перешли из одного помещения в другое. И вновь была трогательная встреча и знакомство с виргами. Пришельцы рассказали, как им удалось захватить корабль у сторонников Ура.
Обнаружив старт термоядерных снарядов и их промах, Ур понял, что лишился своего основного оружия. Теперь голубую планету можно было уничтожить лишь с помощью аннигиляции. Но для этого требовалось много нигилита, а его оставалось только для возвращения на Вири. Искать утерянный нигилит на красной планете стало рискованно. Жители голубой могли заметить виргов и, применив оружие, уничтожить или серьезно повредить звездолет. Ур решил тайно собрать своих единомышленников и обсудить вопрос - что им делать, уничтожать Землю или искать нигилит. Несколько честных виргов случайно узнали о предстоящем сборище и сообщили о нем своим товарищам. Когда единомышленники Ура собрались в назначенном месте, туда скрытно впустили усыпляющий газ. А затем, когда они лишились подвижности, поместили в капсулы. Как с ними поступить, еще не решили. Позже удалось выяснить - Ур собирался вначале уничтожить голубую планету, а уже затем искать нигилит, предварительно расправившись с землянами, находящимися на Марсе.
В помещении, в котором вирги встретили людей, вдоль одной стены стояло несколько рядов кресел, и Вуль попросил всех сесть. Едва космонавты уселись, как тут же почувствовали, что помещение куда-то движется. Видя недоумение на лицах землян, Кор пояснил:
- Это транспортный отсек. Сейчас мы следуем в "Зал принятия решений". Он находится почти в самом центре корабля. Таких отсеков у нас много, и они очень удобны для перемещения внутри звездолета.
Когда транспортный отсек остановился, вирги пригласили людей к выходу. И опять космонавтов удивило отсутствие заметной границы между подвижным транспортным отсеком и помещением, в которое они вошли.
"Зал принятия решений" был похож на громадный куб, у которого одна грань была частью сферы. Напротив ее располагались изогнутые дугой ряды кресел. Как оказалось, сферическая грань являлась экраном. Когда все вошли в зал, Вуль обратился к людям.
- Друзья! Сейчас мы покажем вам несколько эпизодов из жизни нашей планеты Вири и ее жителей виргов, а так же встречу виргов с торянами. Это создаст у вас более полное представление о нас и о наших друзьях.
Экран начал мерцать и на нем появилось изображение планеты. Она постепенно приближалась, заполняя весь экран. Уже отчетливо были видны моря и материки, покрытые желто-зеленой растительностью. Но вот изображение пропало и, спустя несколько секунд возникло вновь. На этот раз космонавты увидели на экране лес, вернее опушку леса, по краям которой росли толстые деревья с широкими желтыми листьями. Вся опушка была покрыта зарослями колючего кустарника с высокой травой. Возле пятнистого дерева копошились двое животных, очень похожих на динозавров, когда-то живших на Земле. Они передними лапами рыли почву, вытаскивали из нор и с удовольствием пожирали небольших ящериц. При этом животные периодически поднимали свои хищные головы на длинных шеях, как бы высматривая - нет ли где опасности. Но вот над чащей низкорослых деревьев появилась уродливая голова с большой клыкастой пастью и маленькими злыми глазками. Чудовище заметило динозавров и, пригнувшись, стало медленно к ним приближаться. Когда расстояние между животными сократилось до пятидесяти метров, один из динозавров перестал жевать и замер. Затем он стал крутить головой и втягивать носом воздух. Его беспокойство передалось второму. И тут динозавры увидели чудовище. Оскалив зубастые пасти, оба хищника повернулись в его сторону. Чудовище, поняв, что обнаружено, поднялось на задние лапы и издало могучий рык, похожий на раскаты грома. Но динозавры не собирались отступать. Шире раскрыв пасти, они приготовились к защите. Чудовище рычало и остервенело рыло лапами почву, зло, поглядывая на своих противников. Оно не решалось напасть сразу.
Но вот все трое животных резко повернули головы в одну сторону. Видимо, там появился противник опасный как для динозавров, так и для чудовища. Действительно, из-за высокой травы выглядывали две птичьи головы. Это были вирги.
Раздался сильный грохот и мощная сила опрокинула животных. Упав на спины, они стали биться в судорогах, издавая громкие вопли, и через несколько минут затихли. К этому времени вирги вышли из травы. Одеты они были в черную блестящую одежду, свободно облегавшую тело, а в руках держали металлические трубки длиной около метра. Осмотревшись по сторонам, вирги подошли к животным. Один из них произнес:
- Да Лор, у нас давно не было такой удачной охоты, думаю, за эту добычу мы получим не менее ста булей, если конечно скряга Хар не поскупится. Он стал слишком важным, когда разбогател. А ведь совсем недавно был нашим компаньоном. Я еще тогда заметил, какая это хитрая бестия. Ну да, конечно, ему здорово помогла война с крилами. Когда она началась, он стал поставлять продовольствие армии и, смотри, как развернулся, старых приятелей уже узнавать не хочет.
Вирг замолчал, внимательно разглядывая раны на телах животных. А они были жуткими. У одного динозавра часть живота была сильно разворочена, и оттуда вывалились внутренности. У чудовища оказался перебит позвоночник, и оно лежало в неестественной позе. Второй динозавр выглядел не лучше.
- Лор, - вирг опять обратился к товарищу, - надо вызвать литор. Попробуем за один раз увезти всех трех. К тому же есть смысл поторопиться, а то я слышал, что крилы могут появиться в этих местах и тогда мы сами разделим участь брилей и летара, - он кивнул на животных.
Второй вирг достал небольшой плоский предмет и, вытянув из него провод с маленьким шариком на конце, вставил шарик в свое ушное отверстие. Затем он замер, внимательно слушая. И вдруг глаза вирга стали красными.
- Бир, они не могут выслать литор. Здесь обнаружены крилы и нам советуют срочно убираться. Иначе, как ты уже сказал, мы не минуем участи нашей добычи.
Недолго думая, вирги побежали в глубь леса. Как раз в это время из-за деревьев показалась большая группа других виргов. Внешне они выглядели как Лор и Бир, только их одежда была светло-коричневой. В руках вирги держали такие же металлические трубки. Лор, первым увидев эту группу, схватил Бира за руку.
- Смотри, крилы! - и оба они незамедлительно юркнули в заросли кустарника. Вирги из племени крилов, подойдя к трупам животных, остановились. Высокий вирг, видимо старший, в недоумении оглядывался по сторонам. "Куда же делись корды? Они ведь только что были здесь. Да и эти брили и летар убиты совсем недавно. А ну, обыскать все вокруг", властно приказал он.
Крилы начали обшаривать траву и кустарник. Некоторые полезли на деревья и стали сверху осматривать местность. Но ничего, не обнаружив, они вновь собрались у дерева, возле которого лежали трупы животных. И вдруг вирг, сидевший на этом дереве закричал:
"Так вот же они!" - Он показывал рукой на густые заросли, где Лор и Бир, видимо желая услышать, что будут говорить крилы, слишком высоко подняли головы. Старший из крилов, подойдя к кустарнику, остановился в нескольких метрах от него.
- Корды, я даю вам слово, что вы будете оставлены в живых и отпущены. У вас даже не будет взято оружие. Выйдите и выслушайте нас.
Лор и Бир медленно вышли из кустов, держа трубки перед собой. Они явно не доверяли крилу. Но прятаться уже не было смысла. Между тем, старший из крилов продолжал.
- Мы, крилы, не хотим воевать. Мы хотим, чтобы все вирги жили в дружбе, все одинаково трудились и пользовались благами своего труда. Так говорят нам наши друзья торяне. Все, кто наделен разумом, не должны убивать друг друга и уничтожать природу. Удел разума - познавать Вселенную, а основой всего являются дружба, братство и мир. Мы помирились со многими племенами виргов. Осталось всего несколько племен, в том числе и ваше. Идите и передайте всем кордам. Завтра, в середине дня, представители всех племен виргов собираются на плато возле священной горы Вираль. Вы меня поняли корды?
Да, мы поняли тебя, крил, - Лор и Бир опустили оружие, - но скажи, кто такие торяне?
- Торяне, это жители планеты Тори. Они прилетели к нам из далекого созвездия белых облаков на большом космическом корабле, который по величине лишь можно сравнить с горой Вираль. Торяне хотят многому научить нас, посвятить в тайны своей науки. Но для этого необходимо всем виргам жить в дружбе. А сейчас идите и передайте всем кордам то, что я сказал. - С этими словами крил вытянул вперед обе руки. Его товарищи сделали то же самое. Затем они повернулись и пошли в чащу леса. Спустя несколько минут оттуда донесся легкий шум, и около десятка летательных аппаратов, похожих на огромных стрекоз, поднялись над лесом. Сделав круг, они скрылись за вершинами деревьев.
Лор и Бир стояли озадаченные. "Эти крилы всегда были мастерами на выдумки. Может и сейчас, что-нибудь задумали, как ты считаешь, Лор? - Бир вопросительно смотрел на товарища. - Подозрительно все это".
- Да нет, я здесь не вижу ничего подозрительного, ответил Лор, опять налаживая переговорное устройство. Крилы самые честные из виргов. Ты же сам знаешь, они никогда не нарушали перемирия раньше установленного срока, хотя многие племена, в том числе и наше, это делали неоднократно. Вспомни, сколько раз крилы призывали нас к миру, хотя сами являются могущественным племенем и им некого бояться. Да и рабов они не притесняют как корды. Кроме того, все крилы уважают и ценят труд.
На этом изображение пропало и экран погас. Вуль сказал, обращаясь к людям:
- Вы видели один из эпизодов начала дружбы всех виргов, дружбы, которую заложили торяне. Во время, указанное крилами, возле священной горы Вираль собралось много виргов. Практически все племена прислали своих представителей. Надо сказать, гора Вираль и большое плато возле нее у виргов считаются священными. На этой горе когда-то жили большие птицы, от которых впоследствии произошли вирги. Возле горы нельзя вести сражение или совершать любое другое насилие, даже над животным. К сожалению, у нас сохранилось мало информации подобно той, что вы видели. Когда к управлению пришел Ор, он приказал уничтожить все, что было связано с торянами. А эту информацию нам удалось сохранить ценой большого риска, ибо, согласно указаний Ора, за подобное полагалась смертная казнь. Сейчас прошу вас посмотреть еще одну уникальную запись о собрании представителей племен виргов возле горы Вираль. На этом собрании были и торяне. Такая информация сохранилась только у нас на корабле, даже на самой Вири ее нет.
Опять засветился экран. На нем появилось изображение большой горы. Склоны ее густо покрывала растительность, а на самой вершине к небу поднимались остроконечные скалы. Высоко над горой, почти у самых облаков, возвышался величественный монумент огромной парящей птицы. Это, как поняли земляне, был далекий предок виргов. С одной стороны к горе примыкало большое ровное плато, которое заканчивалось глубокой пропастью. В центре плато находился высокий постамент из белого металла. Все подножие горы было заполнено виргами. Они вплотную окружили постамент, на котором стояло несколько десятков виргов. Изображение на экране постепенно приближалось и становилось более отчетливым. Уже хорошо различались вирги одетые в красные, черные, коричневые, желтые, голубые, зеленые одежды. Люди поняли - цвет одежды означал принадлежность к определенному племени. Но вот всю площадь экрана занял высокий постамент, и космонавты застыли в изумлении. Среди виргов они увидели торян. Голубокожие люди были точно такими, как их описал Денис. Пропорции тела полностью соответствовали человеческим. Руки оканчивались пятью пальцами и, если бы не голубой цвет кожи, можно было подумать, что это люди. Особенно привлекали внимание глаза торян. Огромные, но не круглые, как у виргов, а именно человеческие глаза светились мудростью и добротой. Глаза были синие, с зеленым отливом и в них, как в озерах отражалось небо Вири. На всех торянах была белая, плотно облегающая тело одежда.
Раздался сильный голос, который эхом отозвался в соседних горах. Говорил представитель племени крилов. Люди узнали его. Это он был на опушке леса и говорил с Лором и Биром.
- Вирги, - гремел голос крила, - между нашими племенами постоянно происходят вооруженные конфликты, которые нередко перерастают в разрушительные войны. При этом гибнет много виргов, уничтожаются огромные богатства нашей планеты. Вы хорошо знаете, на Вири есть места, где когда-то была красочная растительность и изумительный животный мир. В результате применения новых видов оружия эти чудесные уголки планеты превратились в пустыню. И число таких мест продолжает увеличиваться. Сейчас ученые и инженеры многих племен создали оружие, основанное на энергии, скрытой в веществе. Подумайте, что будет с Вири, когда начнется применение подобного оружия. У нас до сих пор существует рабство. Но крилы уже давно не используют рабов, считая это большим унижением и позором виргов. Однако еще у многих племен рабство продолжает процветать. Недавно на планету Вири прилетели наши братья с могучим разумом. Их космический корабль опустился на территорию племени крилов. Мы сообщили об этом всем виргам. Наши братья - это жители далекой планеты Тори, которая находится в созвездии белых облаков. Они искренне хотят оказать нам помощь, чтобы мы превратили Вири в цветущий сад. Познание природы, ее переустройство на общее благо, будут уделом всех виргов. Торяне научат нас делать космические корабли - звездолеты, создавать могучие источники энергии, машины, которые будут выполнять наиболее тяжелую и изнурительную работу. И только тогда они улетят на свою Родину. Но великая дружба между торянами и виргами останется навсегда. Сейчас с вами будет говорить командир звездолета торян Эр-Ол.
Вперед, почти к самому краю постамента вышел торянин. Разведя руки в стороны, как бы желая обнять всех присутствующих, Эр-Ол начал говорить мягким, воркующим голосом, и его речь сразу переводилась на язык виргов.
- Дорогие наши братья! Жители далекой Тори приветствуют всех виргов и желают благополучия и счастья вашей планете. Мы прилетели сюда, чтобы убедиться в существовании разума на Вири. Уже давно торяне ищут во Вселенной планеты, на которых есть жизнь. Ко многим звездным системам улетали наши корабли, но нигде мы не встречали разумной жизни. Некоторые корабли не возвращались, погибая в пути. Однако торяне не отказались от своей светлой мечты. Мы верили, что не одиноки в этом огромном мире. Братья! Планета Тори достигла больших высот в своем развитии, и мы хотим поделиться с вами своими достижениями. Но к нашему огорчению, у вас еще
существуют братоубийственные войны. Поэтому, те знания, которые мы собираемся вам дать, вместо пользы могут принести вред, и даже стать трагедией виргов, ибо возможно их применение в создании нового оружия, гораздо сокрушительнее того, которое существует у вас сейчас. Много тысяч лет назад, планета Тори так же подвергалась большой опасности. У нас велись жестокие войны, аналогичные тем, что ведут ваши племена. И вот, было создано оружие способное уничтожить не только все живое на Тори, но и саму планету. Однако торяне вовремя опомнились и сумели предотвратить эту угрозу. Все имеющееся оружие было уничтожено, а создание нового - оценивалось как преступление. Вторая опасность появилась, когда мы слишком увлеклись изготовлением логически мыслящих машин - роботов. Получилось так, что роботы решили уничтожить нас и стали тайно изготавливать оружие. И только благодаря случайности катастрофу удалось предотвратить. История с роботами показала - нельзя терять контроль над развитием науки. Совсем немного времени находимся мы на вашей планете, но уже видим, как много племен виргов объединились под знаком мира, решив больше никогда не воевать. Это объединение продолжается и сейчас. Хочется верить, что в ближайшем будущем все вирги станут жить одной дружной семьей, навсегда забудут о войнах и насилии. Мы с вами являемся разумными существами и, совместно мы лучше сможем познавать окружающий мир. Может, встретим новых братьев по разуму, которые наверняка существуют во Вселенной. Объединившись, наши цивилизации должны раскрыть тайну черной планеты.
Изображение на экране пропало, и Буль вновь обратился к людям.
- К сожалению, мы не сможем показать больше того, что вы видели. Много интересной информации о торянах и Тори было уничтожено по приказу Ора. Торяне долго жили на нашей планете. Их ученые и инженеры посвятили виргов во многие тайны своей науки. Однако они сообщили лишь небольшую часть того, что знали сами. Мирные намерения виргов показались им не совсем надежными. И это действительно оказалось так. Вы уже знаете, что произошло на Вири после отлета торян. В информации, которая была показана, Эр-Ол говорил о таинственной черной планете. Позже мы пытались узнать подробности о ней. Но торяне почему-то молчали. Только удалось выяснить - все, кто туда улетали, погибли. Ни один торянский корабль не вернулся с черной планеты. - Тут Вуль на время задумался. - Надо сказать, - продолжал он, тряхнув птичьей головой, - черная планета не дает покоя многим ученым Вири. Но подробности о ней знают только торяне.
Примерно через час, после прибытия на корабль, земляне и вирги приступили к обсуждению плана совместных действий. Было решено: капсулы с Уром и его сторонниками переправить в скалу, в "зал сна". Там же пробудить всех виргов, которые против разрушений и доставить их в звездолет. После этого стартовать с Марса и, сблизившись на орбите с планетолетами землян, завести их в грузовой отсек корабля и уже затем совершить "бросок" на голубую планету людей. Именно бросок, так как времени на весь полет должно уйти не более суток.
В течение нескольких минут капсулы с Уром и его сторонниками были помещены в наль, затем туда вошли Ро и Володя Марков. Им ставилась задача - переправить капсулы в скалу, после чего, захватив контейнер с нигилитом вместе с Аром и пробужденными виргами прибыть в звездолет. Кроме того, при возвращении назад им так же предстояло посетить корабль геологов, откуда Володя Марков должен сообщить на Землю решение, принятое землянами и виргами, а так же дать указание космонавтам-наблюдателям в челночных ракетах, чтобы они возвращались на планетолеты.
Когда наль вылетел к скале, вирги привели людей в центр управления своего корабля. Он оказался копией того зала, в котором была красная кнопка обведенная черными кольцами, но только пульт здесь имел большие размеры. Кор в общих чертах рассказал о его устройстве, а так же объяснил принцип работы силовой установки корабля. В качестве топлива использовался нигилит, который под воздействием так называемых "лучей смерти" превращался в антивещество и, сгорая в топках аннигилятора, давал ту могучую силу, которая двигала звездолет. На корабле еще имелись гравитационные двигатели, предназначенные в основном для старта и посадки.
Пока Кор объяснял космонавтам работу двигателей, экран над пультом засветился и на нем появился Ар. Он сообщил, что контейнер с нигилитом отправил на корабль, а сам будет ждать наль.
Через десять минут роботы на звездолете приняли контейнер. Затем на экране появились Ро и Володя. Это означало, что наль прибыл на место. Пока Ар и Ро занимались у пульта, Володя сообщил, что капсулы помещены в "зал сна" и сейчас готовится пробуждение сторонников мира. Он подошел к виргам, у которых что-то случилось. Оказывается "зал сна" перестал управляться с пульта. Сработала какая-то скрытая система. Вдруг глаза у Ара начали краснеть.
- Что это? прошептал он, - по непонятной причине Ур пробудился и отключил управление.
И тут все трое увидели - красная кнопка, обведенная черными кольцами начала мигать.
- Сторонники Ура приводят в действие оружие! - закричал Ро, - надо немедленно уничтожать арсенал!
Он нажал на кнопку, которая была сбоку пульта, под прозрачным колпаком. Раздался нарастающий гул. Вирги и люди на корабле замерли от неожиданности. Они поняли, произошла беда.
Ар, Володя и Ро взявшись за руки, смотрели на них с экрана.
- Братья, прощайте!
Взгляд багряных глаз виргов был невозмутим. У Володи по щекам текли слезы. Он чуть слышно шептал:
- Родные, прощайте.
Два вирга и человек обнялись. И тут мощный удар потряс поверхность Марса. Изображение на экране пропало. Огромная махина корабля колыхалась вместе с планетой. Но вот стал, слышан новый гул. Это сработала аварийная система звездолета, и громадный шар начал быстро подниматься вверх.
На том месте, где были скалы, бушевало море огня. Корабль геологов, челночные ракеты, не успевшие взлететь, все утонуло в огненной пучине.

13. ВСТРЕЧА
Первый помощник объединенного экипажа, профессор Меркулов Александр Иванович находился в рубке центрального поста, когда услышал голос электронного диспетчера.
- Орбиту вызывает Марс!
Он повернулся к экрану внешней связи, на котором уже появился пассажирский отсек челночной ракеты и увидел взволнованное лицо космонавта-наблюдателя.
- Что случилось?
- Александр Иванович, у людей с пришельцами установились дружеские отношения. Я сам видел их встречу возле корабля геологов. Пришельцы прилетели на небольшом летательном аппарате. Они были одеты в прозрачные скафандры, и среди них находились пропавшие космонавты, а так же Денис, Вита и Володя. Чуть позже, опустился еще один летательный аппарат, гораздо больших размеров и пришельцы пригласили в него людей. Профессор Котов передал по радио, что все они летят на корабль инопланетян. Затем оба аппарата поднялись и скрылись в той стороне, где вчера видели шар.
Новость была ошеломляющей. Значит шар, который наблюдали космонавты, действительно являлся кораблем пришельцев. Об этом важном событии сразу передали на Землю. В это время в районе скал люди заметили летательные аппараты инопланетян. Они были хорошо видны в телескопы.
На орбите царило радостное оживление. Еще бы, чужой разум протянул руку дружбы, и нашлись пропавшие люди. В таком же восторге были на Земле. Совет Ученых поздравил экипажи кораблей с установлением дружеского контакта с внеземной цивилизацией.
Связь Марса и Земли была постоянной. Академик Петров просил немедленно сообщать о любом изменении обстановки. Совет Ученых в полном составе находился в центре дальней космической связи. Все ждали новых событий.
Время тянулось медленно и люди от этого становились еще более нетерпеливыми.
На планетолетах, возле экранов телескопов, собралось много космонавтов. Все ждали - когда же, наконец, возле челночных ракет появятся летательные аппараты инопланетян. Никто не разговаривал, люди внимательно смотрели на экраны. Профессор Меркулов периодически отдавал распоряжения на детальный осмотр некоторых участков поверхности Марса. Вдруг космонавты увидели изображение на экранах начало искажаться. Скалы, как-то неестественно клонились в сторону и рассыпались.
- Ну и ну, - подумал Александр Иванович, потирая веки глаз, - уже зрительное утомление наступило. И тут он ощутил, как его лоб покрывает холодная испарина. Там, где находились скалы, где были челночные ракеты и корабль геологов - бушевало море огня.
Глазами, расширенными от ужаса, смотрели люди на огненную бурю. "Что же произошло? Неужели это коварство пришельцев, заманивших землян, чтобы погубить их? Или случилось непредвиденное, в чем нельзя винить инопланетян? Они ведь остались там же, в огненной пучине".
- С Марса стартовал корабль пришельцев! - Это доложил космонавт, наблюдавший за горизонтальной кромкой планеты.
На экране действительно появился шар. Да, это был звездолет инопланетян. Видимо, в последний момент им все же удалось вырваться из огненного водоворота. И тут космонавты заметили - на шаре стали возникать яркие вспышки света. Короткие и длинные, они следовали друг за другом с небольшими паузами.
- Так это же старинные сигналы Морзе! - Профессор Меркулов, да и остальные космонавты растерянно смотрели на экраны. - Откуда пришельцы знают Морзе? Значит, на корабле инопланетян находятся люди.
В это время компьютер, в электронную память которого был введен язык Морзе, начал читать текст сигналов.
"Я профессор Котов. Вся группа находится в звездолете виргов. На Марсе произошла катастрофа. Погибло четыре человека и сотни виргов. Передайте академику Петрову, звездолет пришельцев возьмет в грузовой отсек оба планетолета и через сутки прибудет на Землю. Передайте это сообщение и подготовьте корабли к загрузке в звездолет. Уберите все антенные зеркала и отражатели. Времени на это один час.
Люди сообщили на Землю о катастрофе на Марсе и передали текст, полученный с корабля виргов. После этого приступили к сворачиванию антенных систем.
Звездолет пришельцев медленно приближался. Размеры его были огромны. Корабли землян выглядели малютками против такого гиганта. Вот часть его поверхности разделилась на несколько "лепестков" образовав отверстие, значительно превосходящее размеры планетолетов. Из него появились черные, лианообразные жгуты, толщиной около метра. Они, как щупальца осьминога, осторожно обвили корабли землян и втянули их внутрь звездолета. После этого отверстие закрылось.
Космонавты слышали, как по обшивке их кораблей что-то шуршало и ползало. Изредка раздавались глухие удары. Наконец все затихло, а через несколько минут со стороны входного шлюза послышались лязгающие звуки и наружный люк открылся. В него начали входить люди. Это были космонавты из группы профессора Котова и многие из тех, кого считали погибшими.
Как ни волнующей была встреча, лица людей оставались хмурыми. Четыре землянина погибли на чужой планете. Минутой скорбного молчания почтили космонавты их память. Затем профессор Котов попросил всех пройти в отсек звездолета, где их ожидали вирги. Они так же переживали гибель своих товарищей. Это было заметно по красному оттенку огромных глаз.
Еще некоторое время корабль пришельцев находился возле Марса. Но вот, наконец, быстро набирая скорость, он устремился к Земле.
Полет делился на два этапа - разгон и торможение, с общим временем не более суток. Однако такой полет был утомителен как для людей, так и для виргов. Из-за сильных перегрузок все постоянно находились в креслах. Кор, сидя рядом с Денисом, говорил юноше:
- Обычно, корабль разгоняется до пороговой скорости с меньшим ускорением, но летит при этом несколько месяцев. И все же перегрузка переносится легче. В конце концов, к ней просто привыкаешь. А когда звездолет выходит на "порог", или точнее - входит в так называемую "зону мгновенных скоростей", она даже перестает ощущаться. Вообще в момент разрыва пространства испытываешь удивительную легкость. Впечатление такое, словно тебя нет. А корабль при этом делает гигантский скачок в пространстве, преодолевая огромное межзвездное расстояние. Точка "входа" и точка "выхода" из зоны должны быть точно рассчитаны. Ошибка в миллионную долю градуса недопустима. Иначе корабль выйдет из пространства далеко от нужной звезды. Ну, а межпланетное расстояние приходится преодолевать вот такой малой скоростью. Режим полета сейчас самый оптимальный.
Денис, слушая, Кора, часто смотрел на кресло, в котором сидела Вита. Он видел, как она морщила лоб и надолго закрывала глаза. Чувствовалось - перегрузка дается девушке нелегко. И Денис очень сожалел, что ему нечем ей помочь.
Внимание Дениса к Вите не ускользнуло от огромных глаз Кора. Инопланетянин сразу понял чувство юноши к этой стройной, темноглазой девушке.
Оказавшись у Земли, звездолет сразу перешел на круговую орбиту. Когда исчезли перегрузки, лица у людей повеселели. Но вирги продолжали сохранять невозмутимое спокойствие. Только зеленоватый цвет больших глаз говорил о том, что они тоже рады окончанию утомительного полета.
Совершив несколько оборотов вокруг Земли, звездолет замер над районом космодрома. Из грузового отсека были выведены корабли людей. В них находилось по три человека, остальные космонавты остались в звездолете. Планетолеты расстыковались, и каждый из них самостоятельно совершил посадку. Затем начал снижаться звездолет. Как только он вошел в плотные, слои атмосферы, включились гравитационные двигатели. Они плавно несли огромный корабль к Земле.
А в это время внизу сотни тысяч людей, прикрыв глаза от яркого солнца, наблюдали посадку звездолета пришельцев. Они со всех сторон окружили площадь космодрома и замерли, увидев в голубом, безоблачном небе светлую точку.
На краю стартовой площади стояла группа людей. Это были члены Совета Ученых, а так же родные и близкие космонавтов. Была среди них и Людмила Олеговна.
Корабль инопланетян приближался. Неожиданно над космодромом прокатился гул и сразу же затих. Это на полную мощность начали работать гравитационные двигатели посадки. Они, как на гигантской невидимой подушке, удерживали звездолет.
Когда до земли осталось не более километра, из нижней части корабля вышло двенадцать упоров, и он, плавно снижаясь, совершил посадку.
Корабль пришельцев словно гора возвышался над космодромом. Его огромная тень почти целиком накрывала стартовую площадь. В воздухе сильно пахло озоном и еще каким-то непривычным запахом, видимо вызванным работой гравитационных двигателей.
Как только шар замер, с боку у него открылось большое круглое отверстие, из которого вылетел аппарат, похожий на выпуклый диск. Это был наль. В нем находились космонавты и двадцать девять виргов. Четверо виргов остались в звездолете.
Летательный аппарат инопланетян бесшумно парил над космодромом. Он несколько раз облетел стартовую площадь и опустился недалеко от группы людей, где были члены Совета Ученых, родные и близкие космонавтов.
Едва наль коснулся бетонного покрытия, как к нему уже бежали все, кто был на космодроме. Первыми возле аппарата пришельцев оказались ученые. А через несколько минут, его уже со всех сторон окружало огромное человеческое море.
Всего несколько десятков метров отделяло наль от плотной стены людей. Постепенно устанавливалась тишина. Огромная толпа замолкала, ожидая появление космонавтов и пришельцев. Наконец у аппарата открылся выход и в нем появились люди.
Первьм шел профессор Таранов, за ним космонавты, которых на Земле считали погибшими. Они сразу попали в объятия академика Петрова и других ученых. Людмила Олеговна от волнения не могла говорить. Она беззвучно рыдала, уткнувшись лицом в грудь мужа, а затем обняла и трижды поцеловала сына. Профессор Котов, отойдя от группы ученых, стал кого-то высматривать среди встречающих. Несколько раз он оглядывался по сторонам, пока, наконец, не увидел четырех заплаканных женщин. Это были матери погибших космонавтов. Подойдя к ним, Михаил Андреевич обнял каждую из женщин. И тут гомон людей сразу начал утихать. Когда стало совсем тихо, профессор Котов сказал:
- Дорогие матери! Гибель ваших сыновей - это наше общее горе. Его так же тяжело переживают наши братья по разуму - вирги. Володя, Ар и Ро сознательно пошли на смерть, чтобы сохранить нашу планету. Они думали и о далекой планете Тори, которая находится в большой опасности и нуждается в немедленной помощи. Четыре человека погибли в этой катастрофе, а еще сотни виргов уже никогда не вернутся на свою планету. - Михаил Андреевич замолчал. Он повернулся к налю, из которого начали выходить инопланетяне.
Тысячи землян смотрели на виргов, затаив дыхание. "Вот какие они, эти братья по разуму, реальные, существующие. Какое кошмарное расстояние отделяет их планету от планеты людей. И все же, гений разума смог преодолеть его".
Выйдя из наля, вирги остановились. Зелеными были их огромные глаза. Кор сделал несколько шагов вперед, и над космодромом раздался его орлиный клекот. А через минуту, откуда-то сверху наля, уже гремел голос инопланетянина, переведенный на язык землян.
- Дорогие братья! Вы только что слышали обращенное к вам приветствие на языке жителей планеты Вири. Мне трудно передать ту радость, которую испытывает сейчас
каждый вирг. Мы уже давно поняли, что встретили не только братьев по разуму, но и честных и преданных друзей. Наша радость омрачена большим горем. Много виргов и четыре землянина погибли на красной планете. Землянин и два вирга совершили подвиг, спасая всех нас. Они отдали свои жизни за то, чтобы вечной была дружба между планетами Вири и Земля. Их смерть говорит о том, что еще много враждебных сил для всего живого таится в природе. И чтобы преодолеть эти силы, нам надо объединяться, нужен могучий всемирный разум. Именно к этому стремились наши братья торяне, ради этого они принесли столько жертв. - Кор на секунду замолчал, обводя людей своими громадными глазами. - Сейчас, - продолжал он, планета Тори в большой опасности. Нам нельзя терять времени, надо выручать братьев.
На некоторое время над космодромом установилась полная тишина. Замерло огромное людское море. Слова инопланетянина проникли в душу каждого человека, вызвав волну искренней симпатии к виргам и торянам.
Прямо с космодрома вирги и все участники экспедиции были доставлены на аэродром, где их ждал большой сверхзвуковой лайнер. В нем и произошло первое совещание ученых Земли и виргов. Было решено - начиная с этого дня приступить к подготовке экспедиции на планету Тори. Пятнадцать виргов должны остаться на Земле. Они окажут помощь людям в строительстве звездолета. А ровно через год он стартует к планете Тори. Первая же экспедиция к торянам отправится через неделю. Кроме виргов, в ней примут участие двести человек, подготовка и обучение которых начнется с этого дня.
В течение недели вирги учили землян обращению со своим звездолетом. Как, оказалось, управлять громадным кораблем мог практически один человек.
На звездолет пришельцев земляне погрузили необходимое оборудование и машины, которые могли пригодиться в экспедиции. Выяснилось, некоторые технические решения людей еще не были знакомы виргам. Особый восторг вызвал у них препарат, изобретенный Людмилой Олеговной. Кор решил применить его на экипаже при разгоне звездолета до пороговой скорости.
В состав экспедиции на планету Тори вошли все молодые участники полета на Марс, в том числе Денис, Вита и Тимур. Командиром корабля и начальником экспедиции был назначен Кор. На Совете Ученых Кор предложил, чтобы помощником ему определили Дениса. Никто из ученых против кандидатуры Дениса не возражал. Немного смущала его молодость. Но, учитывая, что юноша уже показал свое мужество и находчивость на Марсе, Совет Ученых единодушно удовлетворил просьбу инопланетянина.











далее: ЧАСТЬ ВТОРАЯ >>

Олег Пронин. Тайна черной планеты
   ЧАСТЬ ВТОРАЯ
   2. ЭОЛЛА
   5. НАШЕСТВИЕ